Si seulement cette exposition sur le duc de Wellington et ses amies n’était pas aussi poétique

Le duc de Wellington, né Arthur Wellesley en 1769, héros de guerre de Waterloo et politicien adepte, était aussi bien connu comme homme à femmes. Les dessins animés de l’époque le placent à califourchon sur un canon (comme le dit une dame “Bénissez-nous ! Quelle fessée”) ou dans des cadres trop intimes avec des épouses politiques. Les biographies modernes n’ont pas eu peur de le dépeindre comme une sorte d’adultère en série qui ne pouvait pas passer devant une jolie femme sans rien faire de bon.

C’est cette perception qu’une nouvelle exposition à la maison londonienne de Wellington, Apsley House, cherche à corriger, en tentant de refondre Wellington-the-womaniser en Wellington-the-man-who-was-friends-with-women.

Il y a bien sûr des raisons à cela. Wellington a épousé Catherine (Kitty) Pakenham une décennie après sa première rencontre – elle l’avait refusé en 1792 et il avait passé les années intermédiaires dans l’armée en Inde. A son retour, Wellington redemande en mariage sans l’avoir vue (« elle est devenue laide, par Jove » écrira-t-il plus tard à son frère). Le mariage a été une déception pour les deux. Wellington désespérait de son manque d’intérêt politique et cherchait du réconfort dans la compagnie, sinon les bras, d’autres femmes. C’est dans cette lumière platonique que la conservatrice Josephine Oxley cherche à dépeindre sa relation avec des personnalités telles que Harriet Arbuthnot – l’épouse du politicien Charles Arbuthnot.

«L’amitié» pourrait bien être vraie pour les Arbuthnots – Oxley utilise beaucoup le journal de Harriet Arbuthnot pour montrer une amitié à trois entre Wellington et le couple – mais le sexe mijote sous la surface d’une grande partie des preuves restantes de la vie de Wellington. Lady Charlotte Greville – présente ici dans un portrait plumeux de John Hoppner – s’est fait dire par son mari que son fils n’était “pas aveugle à [her] conduite avec le duc de Wellington ». Comment un tel commentaire pouvait-il faire référence à autre chose qu’à une liaison ?

Même deux des portraits de l’exposition ont une provenance dans le désir. Wellington est tombé amoureux d’une riche Américaine, Marianne Patterson, et a chargé Sir Thomas Lawrence de la peindre, elle et lui-même, en couple. Il a gardé son image, et elle la sienne. Jusqu’ici, si doux – jusqu’à ce que Marianne épouse son frère aîné Richard Wellesley. L’exposition est la première fois que les portraits sont accrochés ensemble depuis qu’ils ont quitté l’atelier de Lawrence : enfin ensemble, la tension sexuelle est présente sur le mur.

Tout au long, ce spectacle dépense une grande énergie pour être soigneusement évasif sur la possibilité, et le fait, de la bravoure du duc. On nous montre Wellington l’ami des arts par sa proximité avec la chanteuse d’opéra Giuseppina Grassini ; Wellington la proto-féministe dans sa joie des femmes politiquement orientées ; et Wellington l’ami des “jeunes” par sa relation avec sa nièce Priscilla, Lady Burghersh. Mais les détails sur ses intrigues sexuelles sont rares.

Je dirais qu’il est temps de mettre fin à une telle circonspection et d’embrasser les contradictions du duc de fer – peut-être avec plus d’enthousiasme que ne l’a fait Harriette Wilson, une femme qui, de manière révélatrice, figure à peine dans cet affichage.

Jusqu’au 30 octobre. wellingtoncollection.co.uk

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