La peintre Elizabeth Colomba rend son dû aux femmes noires – ARTnews.com

À l’âge de six ans, l’artiste française Elisabeth Colomba rêvait déjà de devenir peintre. Fille d’immigrés martiniquais, elle déclare allègrement à sa mère qu’elle suivra les traces de Picasso après avoir lu un article sur le célèbre artiste dans un journal parisien.

Depuis, elle a consacré la majeure partie de sa vie à la peinture. Dans ses œuvres, elle dépeint des personnages historiques noirs dans les milieux aisés dont ils étaient traditionnellement exclus ou effacés. Son objectif est de peindre les Noirs comme ils n’ont jamais été dépeints auparavant dans l’histoire de l’art.

“Je cherche à faire la lumière sur des personnages historiques noirs qui pourraient ne jamais recevoir le genre d’attention qu’ils méritent”, a-t-elle déclaré.

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Alors que le monde de l’art a mis en lumière l’exclusion historique des artistes noirs, des figures et des perspectives du canon, l’artiste français a acquis une renommée accrue. Les pièces de Colomba sont apparues dans de nombreuses expositions institutionnelles et sont conservées dans les collections permanentes du Studio Museum de Harlem et université de Princeton. En mars, elle inaugure sa première exposition personnelle dans un musée, à l’Université de Princeton. Organisée par Laura Giles et Monique Long, l’exposition présente une sélection exquise de peintures de l’artiste représentant des femmes noires historiques et fictives, aux côtés de Cendrillon (2018), le seul film que Colomba ait réalisé à ce jour.

Une femme noire avec son bras sur le dossier d'une chaise devant une image peinte d'une femme noire en tenue plus ancienne.

Elisabeth Colomba.
Avec l’aimable autorisation du musée d’art de l’université de Princeton

Née en 1976 et maintenant basée à New York, Colomba a étudié à l’École d’art Estienne et à la prestigieuse École nationale supérieure des beaux-arts de Paris. Elle est devenue connue pour reprendre les techniques des maîtres anciens et les utiliser à des fins contemporaines. Beaucoup de ses peintures semblent se dérouler dans le passé, bien qu’elles aient une résonance qui parle du moment actuel.

Colomba peint occasionnellement des hommes et a même récemment tourné son attention vers des natures mortes, dont deux sont actuellement exposées au Musée de la diaspora africaine de San Francisco. Cependant, l’artiste a déclaré qu’elle souhaitait principalement se concentrer sur les femmes pour plusieurs raisons.

D’abord, elle aime à se retrouver dans ses représentations. “Il y a aussi l’idée que quand on est une femme, regarder une femme, c’est un regard différent”, dit-elle. “Surtout quand vous regardez une période où les femmes étaient principalement considérées comme des objets.” Mais Colomba pense également que son sujet a quelque chose à voir avec sa toute première rencontre avec une peinture historique représentant une femme noire.

“J’étais au Louvre, toujours en école d’art, et j’ai vu un beau portrait qui s’appelle aujourd’hui Portrait de Madeleinedit-elle. “Avant, on l’appelait Portrait d’une négresse. C’était cette belle représentation de la peinture du XVIIIe siècle et l’une des premières peintures où l’on ne voit qu’une femme noire.

“Elle occupe tout l’espace”, a poursuivi Colomba. « Elle est la peinture. Elle n’est pas un accessoire. Elle n’est pas dans un second rôle. Elle est, essentiellement, le sujet principal. Peut-être que je cherche toujours à reproduire ce sentiment que j’ai eu quand je l’ai vu pour la première fois, car c’était assez percutant.

Pour sélectionner les personnages représentés dans ses œuvres, Colomba mène des recherches approfondies, se tournant souvent vers des livres sur l’esclavage et le colonialisme tout en se laissant guider par l’intrigue.

Parlant de la figure captivante de son portrait Biddy Mason (2006)—actuellement présenté dans l’exposition”Portraits noirs américainsAu musée d’art du comté de Los Angeles, Colomba a raconté avec passion l’histoire de Mason, une guérisseuse née en esclavage en Géorgie. Mason a gagné sa liberté à Los Angeles et est devenue millionnaire et philanthrope.

« Elle a redonné à la communauté en ouvrant une garderie pour les enfants noirs », a déclaré Colomba. « Elle a construit une église et a aidé n’importe qui, indépendamment de son appartenance ethnique ou de ses croyances. Elle avait une histoire extraordinaire. Et ce sont des gens comme ça que je veux représenter et remettre en lumière », a déclaré Colomba.

De même, Colomba s’est illuminée en partageant la trame de fond de son œuvre Chevalier de St Georges (2010), qui représente un homme noir vêtu d’une élégante tenue du XVIIIe siècle, debout derrière un portrait de lui-même qui semble tout juste dévoilé. Son sujet titulaire était le fils d’un homme blanc français et d’une femme africaine en servitude, et il est finalement devenu connu sous le nom de “Mozart noir”, bien qu’il soit historiquement un prédécesseur de Mozart lui-même.

Une femme noire vêtue d'une robe rouge vif assise sur un lit avec un chat.

Elisabeth Colomba, Phillis2010.
©Elizabeth Colomba/Artists Rights Society (ARS), New York/Collection de l’artiste

L’art de Colomba a trouvé un miroir dans une approche adoptée par certains conservateurs en ce moment. Il y a eu, par exemple, l’exposition de Denise Murrell en 2018 “Posing Modernity: The Black Model from Manet and Matisse to Today”, qui a pris comme point de départ Laure, une femme noire qui a modelé comme servante pour le tableau Olympia de Manet. Pour ce spectacle, Colomba elle-même a peint le modèle dans une œuvre connue sous le nom de Laure (Portrait d’une négresse), 2018. En contraste frappant avec la représentation douce de Manet, Laure de Colomba occupe le devant de la scène. Loin d’être dans une position servile, elle apparaît calme et responsable d’elle-même en marchant dans une rue à la Caillebotte.

Dans la lignée de « Posing Modernity », il y a le spectacle «Fictions de l’émancipation : Refonte de Carpeauxau Metropolitan Museum of Art. Consacré au célèbre buste en marbre de Carpeaux Pourquoi né esclave ! (1868), il s’agit de la première exposition au Met à examiner la sculpture occidentale à travers le prisme du colonialisme et de la traite transatlantique des esclaves. Pour le catalogue de l’exposition, Colomba a écrit sur la manière dont le corps noir était perçu au XIXe siècle à travers le regard des artistes blancs.

« L’enfer est pavé de grandes intentions. Mais [artists] essayaient de faire de leur mieux pour dénoncer la cruauté et l’horreur qu’était l’esclavage, une grande partie du travail représente encore des femmes en esclavage », a-t-elle déclaré. “Donc, l’essai parle un peu de ce paradoxe, et aussi de l’idée que les femmes noires sont utilisées comme une marchandise parce que ce buste a été l’un des plus réussis de Carpeaux et qu’il a pu le reproduire à l’infini.”

Et non loin de “Carpeaux Recast”, il y a un autre tableau de Colomba au Met en ce moment. Titré Armelle (1997), il figure dans une rétrospective de Winslow Homer et représente une jeune femme noire, cousine de l’artiste, dans une pose proche de celle de John Singer Sargent Madame X (1883-1884), qui, selon Colomba, a inspiré le tableau. La femme contemple Sous le palmier (1885), une aquarelle qui met également en lumière une femme noire et a été peinte par Holmer aux Bahamas. La pièce de Colomba est censée dialoguer avec l’œuvre d’Homère et la vaste collection d’œuvres de Sargent du Met.

Son travail étant exposé dans de nombreux lieux, Colomba associe son succès croissant à un moment tardif de prise de conscience raciale dans le monde de l’art qui a commencé en 2020.

“Les gens font plus attention, c’est un peu comme si tout le monde réalisait que la noirceur est partout et partout”, a-t-elle déclaré. “Je pense donc qu’il y a un intérêt accru pour ce que je fais et ce que je représente en tant qu’artiste noire”, dit-elle.

Quoi qu’il en soit, la peintre française hésite à déclarer qu’elle a franchi un cap, et encore moins qu’elle est arrivée. “Ce qui est incroyable et effrayant dans le fait d’être artiste, c’est qu’il n’y a aucune certitude sur quoi que ce soit”, a-t-elle déclaré. “On a toujours l’impression que c’est presque trop beau pour être vrai. Vous avez toujours cette anxiété constante, ce qui est peut-être une bonne chose. C’est peut-être une façon d’être capable de se dépasser, de ne jamais avoir l’impression d’être arrivé quelque part, de toujours explorer de nouvelles idées et de nouvelles façons de diffuser son récit.

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