Un couple ordinaire du Nouveau-Mexique a réussi un vol d’art de 150 millions de dollars

Jerry et Rita Alter étaient considérés par leurs amis et leur famille comme des excentriques inoffensifs.

Connus pour aimer les voyages exotiques, ils ont célébré leurs voyages avec des diaporamas indulgents. Jerry était un musicien de jazz, un artiste sans succès commercial, un auteur non publié et un enseignant retraité de l’école publique de New York. Rita a fait carrière comme orthophoniste. Des statues ringardes, y compris des pyramides faites de tuiles aux couleurs vives, encombraient leur arrière-cour dans la petite ville de Cliff, NM, tandis que les peintures de Jerry et les souvenirs du couple remplissaient l’intérieur de la modeste maison.

Mais les Alters avaient un secret : ils étaient voleurs d’art accomplis.

Ce fait a été révélé en 2017, après le décès de Rita à 81 ans – Jerry était décédé en 2012 au même âge – lorsqu’un marchand d’antiquités local tombé sur une œuvre de Willem de Kooning de 150 millions de dollars accrochée dans la chambre principale du couple décédé.

Les retraités Jerry et Rita Alter ont emporté un secret dans leur tombe : ils étaient les voleurs derrière le braquage d’un tableau de 150 000 000 $ de William de Kooning, “Woman-Ochre”.
Composite photo NY Post
Le de Kooning volé a été retrouvé pendu derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter.
Le de Kooning volé a été retrouvé pendu derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter.
Personne ne soupçonnait Jerry, un enseignant à la retraite, et Rita, une orthophoniste, d'être des voleurs.
Personne ne soupçonnait Jerry, un enseignant à la retraite, et Rita, une orthophoniste, d’être des voleurs.

Le tableau de 1955, “Woman-Ochre”, avait été volé au musée d’art de l’Université de l’Arizona en 1985 – par Jerry et Rita, il s’est avéré.

Comme dévoilé dans un nouveau documentaire »Le voleur collectionneur“, sa localisation était un mystère du monde de l’art jusqu’à ce que le neveu des Alters, Ron Roseman, l’exécuteur testamentaire de leur succession, demande à un antiquaire local de parcourir la maison à la recherche d’objets de valeur qui pourraient être vendables.

“Il n’y avait rien de génial – sauf pour une chose”, a déclaré David Van Auker, copropriétaire de Manzanita Ridge Furniture Antiques à Silver City, NM, au Post.

Van Auker le saurait. Il a trouvé le tableau.

Buck Burns, Rick Johnson et David Van Auker sont les propriétaires de Manzanita Ridge Antique Shop, à Silver City, NM, où la provenance de la peinture a été découverte.
Buck Burns, Rick Johnson et David Van Auker sont les propriétaires de Manzanita Ridge Antique Shop, à Silver City, NM, où la provenance de la peinture a été découverte.
CHRIST CHAVEZ/Le New York Times

Les pièces abstraites d’une luminosité aveuglante de Jerry « étaient si mauvaises », se souvient Van Auker, il les a laissées derrière lui et a pris une lampe, un vase et le De Kooning sans encore réaliser ce que c’était. “[My business parter] et je possède une location de vacances à la montagne. Je pensais que la peinture serait bonne à mettre là. Nous ne l’accrocherions même pas dans notre propre maison.

La pièce, qui s’est avérée être “Woman-Ochre”, aurait pu être reléguée dans un coin de la propriété de vacances si un artiste aux yeux perçants, James Cuetara, n’était pas entré dans la boutique. Il l’a reconnu comme un chef-d’œuvre et a immédiatement offert 200 000 $.

En supposant que le client plaisantait, Van Auker a dit: “Vendu!”

Willem de Kooning "Femme-Ocre"  est évalué à 150 000 000 $.
« Woman-Ochre » de Willem de Kooning est évalué à 150 000 000 $.
Patrick Breen/La République

Mais l’homme était sérieux. “Une offre de 400 $ ou 450 $ l’aurait emporté”, a déclaré Van Auker. “Mais James a été honnête dès le départ. Il a dit qu’il pensait que c’était réel et que nous devrions enquêter là-dessus.

Van Auker s’est rendu sur Google et a rapidement repéré un article dans la République de l’Arizona sur le vol du tableau.

“Le lendemain de Thanksgiving, en 1985, un homme et une femme sont entrés dans ce petit musée dès son ouverture”, Allison Otto, directeur de “The Thief Collector”, qui cherche actuellement à être distribué, a déclaré à The Post. “La femme distraite” [an employee] Pendant que l’homme entrait dans une galerie, découpait le tableau, le repliait et le glissait sous sa veste. Ils ont ensuite disparu dans le désert avec l’un des 20e les peintures les plus précieuses du siècle.

On ne sait pas pourquoi Jerry et Rita ont pris le tableau - et pourquoi ils l'ont gardé.
On ne sait pas pourquoi Jerry et Rita ont pris le tableau – et pourquoi ils l’ont gardé.

L’homme et la femme, bien sûr, étaient Rita et Jerry. Ce qui rendait le crime parfait, c’est que les Alters opéraient différemment des criminels typiques : ils n’avaient aucun intérêt à vendre le tableau. Ainsi, il n’a jamais atterri dans une maison de vente aux enchères ni même glissé dans un marché noir où il aurait pu être retracé jusqu’à eux. Aucune empreinte digitale n’a été laissée derrière. Le vol était supposé être un travail contractuel, le travail étant volé pour un collectionneur qui avait un besoin particulier.

Volant pour eux-mêmes, les Alters étaient un type rare de voleur d’art.

«Ils sentent que puisqu’ils s’en soucient, ils ont le droit d’avoir ces pièces; ce sont les plus dangereux [thieves] Et le plus difficile à capturer », explique Bob Wittman, fondateur de l’équipe de crime artistique du FBI, dans le film. « Ils volent ces matériaux, les cachent, ne les gardent que pour leurs yeux. Et ces choses disparaissent pendant de nombreuses années avant de revenir.

Le de Kooning a été retiré du musée d'art de l'université d'Arizona.
Le de Kooning a été retiré du musée d’art de l’université d’Arizona.
Google Maps

Et c’est exactement ce que les Alters ont fait. En raison de leur discrétion, ils étaient les voleurs d’art d’à côté que même des amis proches et des parents ne soupçonnaient pas. La piste s’est refroidie et l’affaire a été classée en 1987 faute de preuves.

mouvement, « Femme-Ocre » est resté sur le Top 10 des crimes du FBI.

Tout a changé en 2017. Un appel a été lancé au musée. La conservatrice Olivia Miller a appelé la police, qui a contacté le FBI. Un jour plus tard, le tableau a retrouvé ses véritables gardiens.

Un croquis de la police des suspects représentant les Alters.
Un croquis de la police des suspects représentant les Alters.

“Olivia a commencé à pleurer”, a déclaré Van Auker. “Elle était presque sans voix.”

Le travail était un peu moins usé : la peinture s’était écaillée lorsqu’elle avait été enroulée à la hâte par Jerry. Étonnamment, les Alters ont eu la témérité de retoucher eux-mêmes le tableau. Ils ont également agrafé le devant de l’œuvre à un châssis qu’ils avaient acheté. Tout cela a causé des dommages qui Ulrich Birkmaier, conservateur en chef des peintures au Getty Museum de Los Angelesnécessaire pour résoudre.

Pendant tout ce temps, une question se posait : qui était ce couple qui a réussi le vol d’art ultime ?

Les experts disent que les voleurs comme les Alters, qui gardent leur butin plutôt que de le vendre, sont rares.
Les experts disent que les voleurs comme les Alters, qui gardent leur butin plutôt que de le vendre, sont rares.

Au départ, on croyait que le vol était un crime d’opportunité ponctuel. Mais ensuite, des indices étranges sont apparus.

D’une part, il y avait le recueil de nouvelles inédites de Jerry, “La tasse et la lèvre : contes exotiques,» qui contenait des sagas censées être basées sur ses expériences de vie. Des récits à peine voilés de divers vols, dont celui des de Kooning (via une histoire intitulée “Thrill Seekers”), sont dans le livre.

“Je pense qu’il y avait une obsession de s’en tirer”, a déclaré Otto. “Le livre montre Jerry commettant des actes néfastes et voulant prouver qu’il est plus intelligent que les institutions.” Au moment du décès de Rita, « ils avaient plus d’un million de dollars sur un compte bancaire.

“Il est peu probable qu’un enseignant à la retraite et un orthophoniste dans la campagne du Nouveau-Mexique puissent [legitimately] accumuler plus d’un million de dollars », a ajouté Otto.

Le tableau est maintenant de retour au musée.
Le tableau est maintenant de retour au musée.
Patrick Breen/La République
Son cadre a été laissé après que Jerry ait découpé le tableau.
Son cadre a été laissé après que Jerry ait découpé le tableau.
Patrick Breen/La République

Renforçant une théorie selon laquelle le couple avait commis d’autres vols – et peut-être vendu leurs gains mal acquis lors de voyages à l’étranger – il y avait des restes de leur maison qui étaient considérés comme des reproductions sans valeur et qui ont fini par être donnés, par Roseman, à un magasin d’occasion de Silver City appelé Club de jardinage de la ville et de la campagne.

“Ils sont arrivés avec une camionnette pleine de choses”, explique Harriet Rogers, bénévole à Town & Country, dans le doc. “L’un des adolescents est arrivé avec un bronze de Frederick Remington. Il est l’un des sculpteurs d’art les plus célèbres de l’école occidentale ! J’ai dit: ‘Attendez une minute, nous ne pouvons pas prendre ça. Nous sommes une friperie. Nous vendons des choses pour 2 $ et 5 $ » – mais elle l’a quand même pris. “C’était une affaire incroyable. Mon fils a pris une peinture d’un Indien et a dit, ‘Oh, mon seigneur, c’est un JH Sharp.’ JH Sharp est l’un des artistes occidentaux les plus célèbres. Mon fils a appelé Sotheby’s et ils étaient intéressés. Ce truc était assez bon pour Sotheby’s.

Selon Rogers, « l’apport total [from Sotheby’s selling the goods] était de 160 000 $. Nous avons reçu un chèque de 129 000 $.

Quant à savoir si les Alters avaient ou non obtenu l’art par des moyens louches, Rogers dit: «Le FBI est sorti et a pris des photos. [They said] il n’a pas été volé.

Dans le document, cependant, Van Auker se souvient de quelque chose qu’un agent du FBI lui aurait dit : “Ce n’est pas parce que nous l’avons nettoyé qu’il n’a pas été volé.”

L'histoire des Alters est racontée dans le nouveau documentaire "Le voleur collectionneur," qui n'a pas encore de distribution.
L’histoire des Alters est racontée dans le nouveau documentaire “The Thief Collector”, qui n’a pas encore été distribué.

Van Auker a ajouté à The Post: “Ce n’est tout simplement pas sur leur radar.”

Quant à savoir comment tout cela a secoué Jerry Alter, considéré comme le cerveau, Van Auker pense qu’il se sentirait étrangement justifié.

« Avant tout cela, son art était invendable ; Maintenant, c’est l’art du voleur d’art », a déclaré Van Auker, qui a récupéré les pièces « si mauvaises » dès qu’Alter est devenu notoire. « Il y avait 75 tableaux et j’en ai vendu 20 à un propriétaire de station de radio du Midwest pour 5 000 $. Il était fasciné par l’histoire. J’en ai 13. Et son livre se vend sur Amazon »– à 54 $ pour une copie de poche.

“Jerry était arrogant et égoïste. Il penserait qu’il a finalement obtenu son dû et ne serait pas surpris », a déclaré Van Auker. “S’il y a une vie après la mort, Jerry Alter baisse les yeux et rit d’un air suffisant.”

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