Les photographies de Kia LaBeija racontent une histoire aussi multiforme que l’artiste elle-même

Présentée à Fotografiska, l’exposition solo révolutionnaire de Kia LaBeija prépare mon coeur présente plus que de la photographie. LaBeija est, faute de mieux, une femme de la Renaissance : elle est photographe, mais aussi danseuse et chorégraphe accomplie qui Oskar Schlemmer réinterprété Ballet triadique (1912) pour une course de trois nuits à Performance Space en 2019. Elle est une militante franche, l’ancienne mère générale de la Maison royale de LaBeijaet un écrivain dont la prose figure en bonne place dans l’exposition Fotografiska.

L’exposition – la première de LaBeija dans un musée – est une entrée dans ses archives, affichant des travaux récents aux côtés de photographies d’enfance, une lettre de son père aux côtés de la robe de mariée de sa mère. Prépare mon coeur est parfois une chronique déchirante de la vie de l’artiste en tant que femme queer de couleur née avec le VIH, racontant comment elle a perdu sa mère à cause de la maladie à 14 ans.

Kia LaBeija, « Eleven » (2015), impression jet d’encre sur Haunemühle, 24 x 36 pouces

“Quand ma mère a été diagnostiquée séropositive en 1993”, déclare LaBeija dans le texte du mur au début de l’émission, “elle a planifié du mieux qu’elle pouvait le jour où elle ne serait plus avec nous…. Mais encore, je n’étais pas préparé pour le jour où mon père a attrapé ma main et a dit, maman est partie.” Dans une photographie saisissante, qui parle des étapes importantes de sa vie, l’artiste est assise dans une robe de bal rouge vif, le bras tendu. Au lieu que sa main soit tenue par une date de bal, cependant, elle est enroulée en un poing – un médecin prélève son sang sur un lit d’hôpital, regardant le site d’injection, tandis que LaBeija regarde devant lui, doucement mais avec défi. Cette image n’est que partiellement mise en scène, car elle a été prise lors d’un rendez-vous de routine. Son sang est en fait prélevé sur la photographie; c’est autant une expérience brute qu’une représentation.

“Negotiating” (2018), dont le titre semble faire allusion à l’étape de négociation du deuil, est une autre image de ce type qui navigue dans le paysage complexe de la vie avec la maladie et la perte. A travers une épaisse brume verte, on voit le reflet flou de l’artiste dans un miroir. La seule chose en vue est une bouteille de Stribild, un médicament antirétroviral pour le VIH/SIDA. L’image est obsédante, voire surprenante, lorsqu’elle est associée aux autres œuvres de l’exposition, qui tendent vers une esthétique visuelle nette et bien éclairée.

Kia LaBeija, “New York Attitude, Hell’s Kitchen Diva” (1997), impression jet d’encre, 12 x 18 pouces

Néanmoins, l’exposition a ses moments de légèreté : dans « New York Attitude, Hell’s Kitchen Diva » (1997), LaBeija (alors enfant) pose avec férocité devant la caméra, la main sur la hanche. Portant des gants bleus surdimensionnés et de fabuleuses lunettes de soleil œil-de-chat, la jeune fille se comporte déjà comme une artiste qui fait son show. De tels moments complètent la sélection de photographies, construisant un arc narratif aussi multiforme que LaBeija.

Parfois, l’atmosphère aérée et prête pour les médias sociaux de Fotografiska semble incongrue avec l’histoire complexe que raconte LaBeija. Se présentant comme une « expérience muséale pour le monde moderne », le lieu encourage les visiteurs à « s’amuser. Reste tard. Obtenez en profondeur. Renversez votre boisson. L’espace n’invite pas à la contemplation : la musique pop retentit des haut-parleurs au-dessus de la tête, ce qui peut donner l’impression que ses expositions ressemblent au générique de fin d’un film à succès. En même temps, l’éclairage est si faible qu’il peut être difficile de lire le texte du mur.

Bien qu’il y ait sans doute un lien à établir entre l’environnement de type club de Fotografiska et la scène de la salle de bal que LaBeija fréquentait autrefois, la présentation ne rend pas justice à l’artiste, tentant de présenter son exposition nuancée et dénudée comme un lieu pour prendre des selfies et “renverser votre verre”, tout en conservant un vernis de cosmopolitisme. LaBeija est un artiste pionnier à la pointe d’une nouvelle vague de photographie plus multidisciplinaire ; finalement, sa voix sonne plus fort et plus clair.

Kia LaBeija : prépare mon cœur Continue à Fotografiska (281 Park Avenue, Upper East Side, Manhattan) jusqu’au 8 mai. L’exposition a été organisée par Meredith Breech, responsable des expositions, Photographeavec l’artiste.

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