La National Gallery inaugure l’exposition historique “Afro Atlantic Histories”, en présence du vice-président Harris

La première œuvre que les visiteurs de « Histoires afro-atlantiques » rencontre est une carte de près de sept pieds de haut, en acier inoxydable avec une surface hautement réfléchissante. Chez Hank Willis Thomas “Un endroit pour appeler à la maison (réflexion Afrique-Amérique)” représente un hémisphère imaginaire, dans lequel l’Amérique du Nord est directement reliée par l’isthme de Panama à l’Afrique, suggérant l’un des thèmes centraux de la nouvelle exposition de la National Gallery of Art : comment la traite atlantique des esclaves a refaçonné la géographie en un vaste espace intermédiaire d’identités instables et mouvantes.

La surface réfléchissante signifie que vous pouvez vous voir dans l’œuvre, un trope commun pour engager le public et l’inviter à une réflexion consciente. Mais la taille de l’œuvre signifie qu’elle crée une image non seulement de vous, mais aussi de la National Gallery, et cela semble être le but. Il s’agit d’un spectacle historique, le premier à avoir reçu le feu vert du directeur Kaywin Feldman depuis qu’elle a pris ses fonctions en 2019, et la première à donner une idée claire de l’endroit où elle aimerait emmener l’une des institutions artistiques les plus prestigieuses du pays.

“Histoires afro-atlantiques” a été initialement développé par le Musée d’art de Sao Paulo, où une version plus grande, plus fortement axée sur le Brésil, a été vue en 2018. Conservateur Kanitra Fletcherpuis au Houston Museum of Fine Arts, a configuré une petite exposition itinérante, avec une portée géographique plus large, pour Houston et la National Gallery, où elle est maintenant conservatrice associée de l’art afro-américain et afro-diasporique.

Lors d’une table ronde le 8 avril, Fletcher a parlé de l’importance de voir cet art – qui comprend des siècles de travail datant de l’époque coloniale, à la fois par et sur la diaspora africaine – non seulement à la National Gallery, mais dans la galerie de l’ouest Immeuble. Le bâtiment ouest abrite le trésor d’œuvres historiques du musée, retraçant une histoire canonique du début de la Renaissance. Cette histoire canonique a exclu ou effacé les personnes d’ascendance africaine, obscurcissant leur présence et niant leurs histoires même dans les rares cas où elles sont représentées dans les peintures et sculptures occidentales.

Ainsi, les « Histoires afro-atlantiques » ont une importance symbolique considérable pour la Galerie nationale, qui doit attirer et représenter l’histoire de l’art d’une large population multiethnique. Ce changement symbolique dans l’identité de la galerie a reçu une imprimatur officielle le 7 avril, lorsque le vice-président Harris a pris la parole lors d’un gala d’avant-première le soir même où Ketanji Brown Jackson a été confirmée par le Sénat comme la première femme afro-américaine à siéger à la Cour suprême. La foule, qui était beaucoup plus diversifiée que d’habitude lors des événements de la National Gallery, était étourdie. La salle du fondateur du musée, juste à côté de la rotonde principale, a été transformée en boîte de nuit, avec danse.

Il y a quatre ans, lorsque j’ai visité un petite exposition d’art maritime néerlandais Au musée, j’ai été frappé par la manière superficielle dont il traitait du fait essentiel de l’implication néerlandaise dans le colonialisme et la traite des esclaves. L’exposition s’est concentrée sur des peintures et des maquettes de navires, mais pour représenter l’histoire plus vaste et plus sombre de la richesse et de la prospérité néerlandaises, les conservateurs auraient dû inclure une gamme plus large de documents, y compris des documents et des artefacts de l’esclavage. Même en 2018, cela aurait été un tronçon institutionnel pour le musée.

Maintenant, il aborde de front une histoire encore plus vaste et plus douloureuse, et avec un style de conservation et de conception très différent.

Les murs regorgent de textes expliquant les grands thèmes de l’exposition et les détails particuliers des œuvres exposées. Nous en apprenons davantage sur les quilombos, des communautés au Brésil qui offraient refuge aux esclaves en fuite, y compris Quilombo dos Palmares, qui a survécu près d’un siècle jusqu’à ce qu’il soit supprimé par les Portugais en 1694. Et sur un marché aux esclaves du XVIIIe siècle à Wall Street à New York, où les humains ont été échangés pendant un demi-siècle avant la Révolution américaine. Et, à partir d’une aquarelle du début du XIXe siècle, sur un masque utilisé pour empêcher les esclaves de manger de la terre, une forme de protestation et de suicide lent.

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La National Gallery est traditionnellement un musée esthétique, ce qui signifie qu’elle se concentre sur de grands travaux dans des expositions savantes avec un style d’affichage qui tend à isoler et à élever l’art avec un minimum d’intrusion visuelle ou textuelle. Cela a rendu difficile la prise en compte de l’histoire et du contexte social, ce qui nécessite un plus large éventail de documents documentaires et des explications plus élémentaires. Il existe des œuvres peintes classiques de Fredéric Bazille, Théodore Gericault et Eugène Delacroix dans l’exposition, dans une section consacrée au portrait. Mais il y a aussi des lithographies, des photographies, une carte de visite et des estampes contemporaines d’archives. De nombreuses images, y compris celles représentant des esclaves réalisées par des artistes européens, sont incluses non pas parce qu’elles sont artistiquement géniales, mais parce qu’elles révèlent des préjugés et des caricatures occidentaux et coloniaux.

Tout cela crée des juxtapositions étonnantes, notamment le portrait de Nathaniel Jocelyn de Cinqué, chef de la rébellion d’Amistad, avec “Celebrating the Emancipation of Slaves in British Dominions” de Samuel Raven. Ils ont été réalisés à environ une demi-décennie les uns des autres, dans les années 1830 ou 1840, mais ce sont des images de liberté étonnamment différentes. Le portrait de Jocelyn représente Cinqué en tenue gréco-romaine, une figure belle et héroïque vue à moitié torse nu, tenant un bâton. L’image de Raven est plus petite, montrant une figure centrale avec ses bras levés, saluant avec extase la liberté. Mais c’est une image maladroite, presque caricaturale, suggérant des caricatures grossières d’Afro-Américains qui circuleront tout au long des XIXe et XXe siècles.

Alors, Jocelyn a-t-il vu et peint toute l’humanité de Cinqué, tandis que Raven n’a capturé qu’une grotesque parodie européenne de personnages anonymes ? Ou Jocelyn était-il simplement un peintre meilleur et plus habile? Et qu’en est-il du filtre gréco-romain ? Le meilleur artiste était-il également enclin au typage, également aveugle à l’être humain réel, même si l’image résultante est apparemment plus noble ?

Il y a des moments saisissants comme celui-ci tout au long de l’exposition. Une galerie consacrée à la religion et au rituel associe une statue polychrome du XVIIIe siècle de St. Benoît de Palerme avec une abstraction de 1962 de Rubem Valentim qui suggère la cosmologie du symbolisme religieux afro-brésilien. Nous avons ici une merveilleuse confusion d’art et de statut, une statue classique du premier saint d’origine africaine, dont la robe est dorée, et une peinture réalisée dans un langage visuel du XXe siècle qui a des connotations très différentes de représentation d’élite.

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“Histoires afro-atlantiques” est épisodique, soulevant plus de questions qu’il n’apporte de réponses. La focalisation originale de l’exposition sur le Brésil reste en écho, suggérant une autre exposition qui pourrait se concentrer sur les différences iconographiques entre l’émancipation aux États-Unis et d’autres pays, dont le Brésil, qui n’a libéré son peuple asservi qu’en 1888. Une autre salle, consacrée à vie quotidienne, invite à un regard plus approfondi sur l’art de la diaspora caribéenne. Les galeries consacrées au travail religieux demandent une enquête sur l’imagerie spirituelle syncrétique et les lignes fluides entre la représentation religieuse chrétienne et africaine.

Ainsi, « Histoires afro-atlantiques » est une première étape, pointant vers des étapes encore plus précoces dans ce qui sera une longue et fructueuse exploration de l’art très différent de celui qui a traditionnellement fait l’objet de la National Gallery. Ce ne sera pas facile, et pas seulement parce qu’il peut y avoir une résistance institutionnelle et traditionaliste au voyage.

Le défi pour la National Gallery, comme pour d’autres musées dotés de vastes collections d’art occidental et d’une solide superstructure savante et curatoriale, n’est pas seulement de raconter des histoires nouvelles ou différentes. C’est de les tisser avec les histoires plus anciennes, convenablement amendées, qu’ils savent déjà raconter. C’est trouver une voie qui, comme la surface réfléchissante de la carte de l’Amérique du Nord et de l’Afrique, intègre tout le monde à son image.

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