Walter Sickert s’est peint dans de nombreux rôles … mais pas Jack l’Éventreur | Art et désign

Un important Exposition Tate Britain ouverture ce mois-ci sera le premier à afficher un rare autoportrait précoce de Walter Sickert, le peintre anglais influent, qui montre comment son début de carrière sur scène a conduit son art en constante évolution.

La série d’autoportraits comprend un petit croquis à la plume et à l’encre de 1882, trouvé au Centre d’histoire locale d’Islington, dans lequel l’artiste se penche en avant dans une pose empruntée à son idole, l’acteur-manager Henry Irving. Sickert, né en 1860, avait rejoint la compagnie de théâtre d’Irving dans sa jeunesse en tant qu’interprète, avant de partir pour étudier l’art à la Slade School en 1881.

“Les autoportraits sont un regard révélateur sur les différentes façons dont Sickert se voyait”, a déclaré le conservateur adjoint de la Tate, Thomas Kennedy, avant l’exposition rétrospective, qui marque les 80 ans de la mort de l’artiste.

L’habitude de Sickert de jouer avec les identités et de tomber dans des éléments contrastés de la vie nocturne victorienne lui a également donné une sinistre réputation que les experts estiment qu’il ne mérite pas. Ses scènes de crime et ses représentations peu glamour de nus, toutes deux choquantes à son époque, n’étaient qu’un symptôme de sa curiosité pour la ville qui l’entourait et non une preuve de la dépravation morale de l’artiste.

Brighton Pierrots de Sickert (1915). Photographie: Tate

Tristement célèbre, les quatre tableaux de Sickert représentant le meurtre de Camden Town en 1907 a dirigé la romancière américaine Patricia Cornwell prétendre qu’il était en fait Jack l’Éventreur. Mais cette théorie a été largement discréditée. Et, comme le souligne Kennedy, le meurtre de Camden a eu lieu juste au coin de la maison de Sickert au nord de Londres, alors que son intérêt pour Jack l’Éventreur était partagé par la plupart des Victoriens.

« Sickert jouait presque à la hauteur », a déclaré Kennedy. “Il était très intéressé par Jack l’Éventreur, mais tout le monde l’était aussi.”

Matthew Sturgis , qui a écrit une biographie acclamée de l’artiste en 2005, considère également l’insulte de Ripper comme “un non-sens”. “C’était une confusion malheureuse des événements de la propre peinture de meurtre de Sickert, puis de l’histoire que lui avait racontée sa logeuse à Mornington Crescent que l’éventreur avait hébergé là-bas il y a 20 ans.” En fait, l’artiste était en France lorsque l’éventreur a frappé en 1888.

L’influence des impressionnistes français sur ses portraits de nus fait scandale à l’époque. Alors que de telles images étaient courantes outre-Manche, en particulier dans l’œuvre de Degas, l’ami qui a le plus influencé Sickert, et de Bonnard, la Grande-Bretagne est restée dans une phase prude préraphaélite, représentant les femmes comme des anges ou comme une Vénus émergeant des vagues.

Sickert préférait de loin le réalisme. “Il réagissait contre le nu idéalisé”, explique Sturgis. “Il pensait que l’approche britannique du sujet était trop polie et trop préoccupée par le statut. Rappelez-vous aussi que Sickert se considérait comme un perpétuel enfant terrible.

Kennedy soutient que l’artiste avait également une approche radicalement sophistiquée de la couverture des journaux et s’inspirait souvent d’histoires, y compris celles sur lui-même. “Nous avons une autre œuvre de la National Portrait Gallery, Autoportrait en grisaille (1935), ce qui montre à quel point il était conscient de lui-même. Il est basé sur une photographie de 1932 de Sickert, l’air vieux, arrivant à la Royal Academy of Arts de Piccadilly pour voir son propre travail”, a-t-il déclaré.

“L’idée que les artistes n’ont commencé à jouer avec des images publiques d’eux-mêmes que récemment est fausse. Sickert le faisait 60 ou 70 ans auparavant.

Cet intérêt pour l’actualité reflété dans l’art était controversé à l’époque, mais dans une interview pour le Journal officiel de Pall Mall intitulé L’Évangile de l’impressionnisme, Sickert a précisé sa position : « Nous ne revenons pas à d’autres jours », a déclaré l’artiste. “Notre histoire est d’aujourd’hui.”

Peinture d'une jeune femme vêtue de blanc sur scène, mise en valeur par un projecteur, pointant vers la galerie faiblement éclairée, vue depuis les stalles
Little Dot Hetherington au Bedford Music Hall (1888-1889), une autre étude de l’interprète au travail. Photographie : James Mann/Tate

Mais c’est la scène, et la possibilité de faire semblant, qui a peut-être été la principale influence sur son travail. un autoportrait, Le plomb juvénilemontre Sickert dans le rôle d’un intellectuel anglais, tandis que dans son Le Buste de Tom Sayers : un autoportrait (1913-15), il pose avec une barbe à côté d’un buste en marbre d’un célèbre combattant victorien à mains nues.

“A-t-il teint ses poils du visage et laissé ses sourcils broussailleux intacts, ou a-t-il collé une fausse barbe et des sourcils pour faire semblant?” demande l’experte Sickert Anna Gruetzner Robins.

“Jusqu’à sa vieillesse, Sickert a continué à être un artiste accompli qui aimait apparaître sous de nouveaux déguisements et avait un nombre ahurissant de façons de parler et de se comporter. Ceux qui le connaissaient ont affirmé qu’il était impossible de découvrir l’homme derrière ses nombreux personnages et ego », dit-elle.

“Nous ne savons pas pourquoi il a cessé de jouer, mais nous savons qu’il admirait les artistes”, a déclaré Kennedy. “Ces personnes qu’il a adoptées imitaient presque les artistes de music-hall en peinture.”

Au cours des années 1880 et 1890, les lieux de spectacles de variétés étaient sous surveillance morale. Les critiques les ont accusés d’être des repaires de vice, mais Sickert les a visités et peints à plusieurs reprises, en particulier le Bedford, qui a ouvert ses portes en 1861 et se tenait entre Arlington Street et Camden High Street.

“C’est le pouvoir transformateur de la performance – ce moment éphémère où le public s’abandonne à l’interprète et se perd dans sa chanson – qui l’a vraiment captivé”, écrit l’historien de l’art Billy Rough dans son essai de catalogue. L’apôtre très maltraité de l’art du music-hall : Sickert et la scène.

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