« Je ne sais pas ce que signifie prodige. Et je m’en fous’

Quand Xeo Chu avait quatre ans, il a eu une période figurative. “Les oreilles sont très difficiles à faire”, me dit le prodige de l’art vietnamien de 14 ans lors de sa première exposition personnelle à Londres, alors que nous examinons son premier tableau, un portrait de sa mère.

Nguyen Thi Thu Suong est un premier sujet approprié pour l’artiste. Elle possède deux galeries à Ho Chi Minh-Ville et a encouragé Xeo et ses deux frères à prendre des cours de dessin peu de temps après avoir pu marcher.

“Sans maman, bien sûr, je ne serais rien. Je ne serais certainement pas ici pour vous parler. Il s’incline doucement et prend mes mains. “Pas que ce soit une mauvaise chose.”

L’histoire que sa mère me raconte est que Xeo Chu suppliait d’être autorisé à suivre des cours d’art avec ses frères aînés. Elle lui a donc donné un crayon et une gomme et l’a laissé suivre des cours après l’école. Ses frères ont abandonné les cours, mais Xeo Chu avait trouvé sa passion. « J’adore peindre. Même si je me sens parfois seul quand je peins, cela me remplit de joie. Je disparais pendant des heures pendant que je peins.

“Je n’aime vraiment pas parler de ma peinture … Je la cache en quelque sorte à mes amis”

Si, à mes yeux, il n’y a rien d’exceptionnel dans ce premier portrait – les oreilles charmantes surdimensionnées et même le sourire maternel que le petit garçon a affectueusement offert à son sujet seraient banals, voire ravissants, si vous les voyiez orner un mur d’école maternelle – Xeo Chu’s le développement artistique au cours de la décennie qui a suivi est extraordinaire, du moins en termes de ventes et de colonnes. Il a vendu sa première photo à un visiteur de la galerie de sa mère. “J’étais vraiment heureux. C’était quand j’avais environ six ans. Depuis lors, son travail a été collectionné dans le monde entier, des États-Unis au Japon et au-delà. Aujourd’hui, les critiques le comparent régulièrement à Jackson Pollock, ses photos sont vendues à 150 000 dollars et, avec cette nouvelle exposition au Mayfair de Londres après d’autres au Vietnam, à Singapour et à New York, il a eu des expositions personnelles sur trois continents. Pas mal pour personne, mais surtout remarquable pour quelqu’un né en 2007.

Xeo Chu est encore plus une réprimande pour les adolescents fainéants que cela ne le suggère. Il allie la précocité de Diego Rivera (qui a commencé à dessiner à l’âge de trois ans) à la générosité de Marcus Rashford. À l’âge de 10 ans, Chu a eu sa première exposition de peinture à Singapour et a utilisé les 20 000 dollars pour soutenir les fonds de chirurgie cardiaque, les personnes âgées vivant seules et les enfants des rues de sa ville.

L’été dernier, Xeo Chu a vendu huit de ses œuvres sous forme de jetons non fongibles (NFT) lors d’une vente aux enchères en ligne sur ses pages Facebook, faisant don du produit total de la vente aux enchères – 2,9 milliards de VND (116 000 €) – à un hôpital pour acheter des soins médicaux. matériel de lutte contre le Covid-19. Sa mère dit : « Ce n’est peut-être qu’un petit garçon, mais j’apprends de lui. Il m’apprend ce que c’est que d’être généreux.

Xeo Chu : Le grand monde vu des petits yeux. Photographie : Harry Johnson

Et l’été dernier aussi, il s’est montré à la pointe de l’art lors d’une exposition à Ho Chi Minh-Ville qui pouvait être visitée virtuellement par les amateurs d’art du monde entier, grâce à un robot de téléprésence à roues qui permettait aux spectateurs de regarder de près à 30 peintures différentes créées pendant la pandémie. Cela leur a également permis d’interagir avec Xeo Chu alors qu’il peignait en direct.

C’est maintenant le moment où vous voudrez peut-être rompre avec cet article pour envoyer à votre progéniture sous-performante un emoji croisé. Je demande à Xeo Chu si ses frères et camarades de classe en veulent à son succès ? « Je n’aime vraiment pas leur parler de ma peinture pour cette raison. Je le cache en quelque sorte à mes amis.

Nous montons un escalier vers l’exposition principale de son travail, en passant sur les murs accrochés avec ses premières peintures. Ce sont les œuvres qui ont attiré l’attention de son professeur d’art, Nguyen Hai Anh, qui a dit à la mère de Chu : « C’est la première fois que je vois un enfant de quatre ans dessiner comme ça. Les lignes de la paume volent, fermes comme un véritable artiste. L’un d’eux est un paysage qu’il a peint à l’âge de cinq ans alors qu’il était assis sur une terrasse surplombant le canal du district 4 de la ville. Il y a d’autres peintures de chiens, un treillis de melon amer, du soleil oblique à travers la porte – et beaucoup de fleurs. “J’adore les fleurs”, dit Thu Suong, “et cela me rend très heureux quand il les peint.”

Un jour, elle reçut un bouquet de pivoines. Elle me dit qu’elle les aimait tellement qu’elle est restée trois jours à la maison pour les regarder. Xeo Chu remarqua qu’elle étreignait le vase. “J’ai dessiné trois images en couleur pour empêcher ma mère de se flétrir davantage”, a déclaré le garçon à un intervieweur.

Je pense que ses meilleures peintures sont des paysages, comme sa série représentant les rizières en terrasses de Mu Cang Chai au nord du Vietnam.

Au fur et à mesure de son développement, Xeo Chu (qui signifie “petit cochon” – son vrai nom est Pho Van An) a pris des photos de ce qu’il a vu lors de voyages à la campagne et en a fait des peintures à la maison. “J’aime la nature. C’est ce que je trouve beau. Je veux dessiner et peindre ce que je vois.

Ceci, à mon avis, fait que la comparaison avec Jackson Pollock semble déplacée. L’expressionniste abstrait, après tout, n’a pas peint ce qu’il a vu – du moins pas comme vous le faites. « Oh Jackson Pollock ! rit Xeo Chu, feignant l’exaspération. “Tout le monde dit que je suis comme lui, mais je n’en suis pas si sûr.”

Nous sommes devant l’une des peintures abstraites colorées de sa période plus mature et non figurative qui a incité le galeriste new-yorkais George Bergès, qui a organisé la première exposition américaine de Chu, à comparer son travail à celui de Pollock : « Xeo Chu crée des œuvres similaires dès le début de sa carrière. »

Bergès soutient que l’œuvre de plus de 300 peintures de Chu puise dans l’inconscient collectif d’une manière que les artistes plus âgés ont du mal à gérer. « Pour moi, c’était très intéressant de travailler avec un artiste qui est avant la puberté, car cela a remis en question mes notions sur l’art et sur la façon dont l’expérience de la vie doit y entrer. S’il y a de la profondeur et de la complexité dans un travail de quelqu’un qui a une expérience de vie très limitée, cela vous donne un aperçu de l’inconscient universel que nous avons tous et dans lequel nous pouvons puiser.

Xeo Chu : Le grand monde vu des petits yeux.  Photographie : Harry Johnson

Xeo Chu : Le grand monde vu des petits yeux. Photographie : Harry Johnson

Peut-être: ou peut-être que le point de vue de l’un de ses collectionneurs, Karlene Davis, consul général de Nouvelle-Zélande au Vietnam, est plus proche de la réalité. “J’aime la façon dont Chu montre la lumière et la couleur. Il voit plus qu’à l’œil nu et montre l’esprit de l’image. Ils sont si délicats.

Montrez-moi, je demande à Chu, votre tableau préféré. Il m’emmène vers une œuvre suspendue au-dessus d’une cheminée, un rayon de soleil d’un coucher de soleil. “J’étais à l’intérieur depuis si longtemps à cause de la pandémie et puis finalement nous sommes allés à la campagne, donc cela a montré comment je me sentais d’être de retour dans la nature.” Ses meilleures peintures, je pense, sont des paysages, comme sa série représentant les rizières en terrasses de Mu Cang Chai au nord du Vietnam (“La vague de [in the rice fields] Quand la saison des récoltes arrive, c’est incroyable », dit-il à propos de sa toile 2019 Octobre, Automne au Canada). Sa plus grande pièce à ce jour, Ha Long Bay in Cave, qui mesure 200 cm x 480 cm, a pris trois mois à peindre.

Votre travail a-t-il évolué ? «C’est définitivement le cas. Quand j’ai commencé je voyais surtout des fleurs donc je les peignais. Ensuite, j’ai commencé à voyager et j’ai peint certains des paysages vraiment uniques du Vietnam. Nous allons parfois au Canada. Peignez-vous ce que vous voyez à Londres ? “J’espère avoir le temps.”

Chu n’est pas le premier enfant prodige artistique. En 2013, Kieron Williamson, un enfant de 10 ans de Norfolk surnommé le “Mini Monet”, a vu ses gains à vie grimper à 1,5 million de livres sterling après que 23 de ses œuvres se soient vendues 250 000 livres sterling en moins de 20 minutes. Lorsque l’artiste roumano-américaine Alexandra Nechita, surnommée “Petite Picasso” pour ses œuvres cubistes, avait 11 ans en 1996, ses œuvres se sont vendues dans la fourchette de 100 000 $.

‘Qui sait si je peindrai encore [in 10 years] … Je ne suis pas vraiment sûr de ce que je veux être quand je serai grand. Je suis juste un enfant’

Mais lorsque les collectionneurs mettent des pièces de ces artistes sur le marché secondaire, elles ne s’en sortent pas forcément bien, selon l’expert en art Barden Prisant.

Écrivant dans le magazine Forbes, Prisant a découvert que la meilleure vente aux enchères récente qu’il pouvait trouver pour une Nechita n’était que de 20 000 $. “De manière révélatrice et inquiétante, cette même pièce s’était vendue en 1998 pour 92 000 $.” Prisant a constaté que deux des œuvres de Williamson mises aux enchères récemment ne se sont pas vendues. Peut-être que la célébrité et la bancabilité de Xeo Chu seront tout aussi brèves.

Rien de tout cela n’a d’importance pour Xeo Chu. “Je ne sais pas vraiment ce que signifie prodige. Et je m’en fous. Ce n’est pas pour ça que je peins. Son professeur fait remarquer à juste titre que son élève n’est lié par aucune école ou règle, et ainsi son travail a une fraîcheur juvénile. “Il m’a toujours laissé libre de choisir ce que je voulais dessiner et peindre”, rit Xeo Chu. “Parfois, il dira” ça aurait l’air mieux fait comme ça “mais ce ne sont que des suggestions.”

L’inquiétude est que la fraîcheur juvénile se dissipe à mesure que Xeo Chu grandit et est saisi, comme le sont sûrement tous les artistes adultes, par l’anxiété de l’influence. Bergès dit que son client doit être protégé de trop de presse, ce que je soupçonne être juste : trop d’exposition qui pourrait faire réfléchir Xeo Chu sur des choses qui ne sont pas pertinentes pour faire de l’art. L’exposition à Londres est une rétrospective de ses 10 premières années en tant qu’artiste. Pouvez-vous imaginer à quoi ressemblerait une autre exposition dans 10 ans ? « Qui sait si je peindrai encore », répond-il.

Xeo Chu : Le grand monde vu des petits yeux.  Photographie : Harry Johnson

Xeo Chu : Le grand monde vu des petits yeux. Photographie : Harry Johnson

Xeo Chu me dit qu’il ne connaît pas beaucoup l’art, mais qu’il veut apprendre. Quand je lui dis que dans la galerie voisine de son exposition se trouve une exposition d’œuvres de feu l’artiste mystique suédoise Hilma af Klint, Xeo Chu a l’air fasciné d’apprendre que quelqu’un a été chargé par des esprits de peindre ses toiles. Sa mère me dit qu’ils passent du temps à Londres en vue d’y faire étudier l’art à son fils. Tu pourrais devenir la prochaine Tracey Emin ou Damien Hirst, lui dis-je. “Eh bien peut-être,” dit-il, incertain. « Mais je ne suis pas vraiment sûr de ce que je veux être quand je serai grand. Je suis juste un enfant.” – Gardien

Xeo Chu: Big World Seen from Little Eyes est à D Contemporary, Londres jusqu’à vendredi

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