Deux instituteurs ont-ils réussi le braquage d’un major de Kooning ? Un documentaire explore leurs possibles doubles vies

Un braquage d’art non résolu captive l’imagination, évoquant des images de voleurs acrobatiques engagés par des milliardaires sournois à la recherche du trophée parfait à accrocher dans leur repaire secret. C’est pourquoi ce fut d’autant plus remarquable lorsqu’en 2017, Willem de Kooningc’est Femme-Ocre (1954—55) a été récupéré près de 32 ans après son vol initial, accroché derrière la porte de la chambre d’une paire d’enseignants âgés du Nouveau-Mexique.

Cela n’a jamais été définitivement prouvé, mais un nouveau documentaire, Le voleur collectionneurfait valoir que Jerry et Rita Alter, décédés respectivement en 2012 et 2017, étaient les cerveaux improbables derrière le vol de 1985 au Musée d’art de l’université d’Arizona à Tuson.

D’une valeur estimée à 160 millions de dollars depuis sa disparition, Femme-Ocre figurait sur la liste du FBI des œuvres d’art volées les plus recherchées. Les peintures récupération inattendue-et la théorie selon laquelle les Alters avaient réussi le braquage—a fait l’actualité nationale, attirant l’attention du cinéaste Allison Otto, qui a commencé à enquêter sur le couple et les circonstances entourant le crime, commis en plein jour. (Le film interviewe le garde qui était de service pendant le braquage et filme même sa retraite du musée des décennies plus tard, satisfait de savoir que le tableau a finalement été retrouvé.)

“C’est le genre d’histoire qui m’a hanté pendant des mois”, a déclaré Otto à Artnet News. “Bientôt, j’ai réalisé que le vol n’était que la pointe de l’iceberg.”

Le film commence par la reprise, avec les propriétaires de Manzanita Ridge Meubles et Antiquités à Silver City, Nouveau-Mexique, rappelant la première fois qu’ils ont posé les yeux sur Femme-Ocre, lorsqu’ils ont acheté le contenu de la maison des Alters pour 2 000 $. (Les bonnes gens de Silver City sont moins qu’impressionnés par le chef-d’œuvre de l’expressionnisme abstrait, avec un local proclamant: “Je ne vous donnerais pas 5 $ pour ça.”)

Habitué des antiquaires et peintre local, James Cuetara– interviewé dans le documentaire à l’arrière de sa maison de camping-car – a été le premier à identifier le de Kooning, proposant de l’acheter pour quelques centaines de milliers.

Intrigués, les propriétaires du magasin ont creusé et découvert d’anciens articles de presse sur le crime. Par peur des voleurs potentiels – ou des têtes de meth opportunistes – un propriétaire cache le tableau derrière son canapé jusqu’à ce que le musée puisse venir le réclamer, car “des gens ont été tués pour moins d’un tableau de 100 millions de dollars”.

Woman-Ochre de Willem de Kooning (1954–55) en août 2017, peu de temps après avoir été récupéré au Nouveau-Mexique et retourné au University of Arizona Museum of Art. ©2019 Fondation Willem de Kooning/Artists Rights Society (ARS), New York.” width=”767″ height=”1024″ srcset=”https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/woman-ochre-767×1024.jpeg 767w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/woman-ochre-225×300.jpeg 225w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/woman-ochre-37×50.jpeg 37w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/woman-ochre.jpeg 1300w” sizes=”(max-width: 767px) 100vw, 767px”/>

Willem de Kooning Femme-Ocre (1954-1955) en août 2017, peu de temps après avoir été récupéré au Nouveau-Mexique et retourné au University of Arizona Museum of Art. © 2019 Fondation Willem de Kooning/Artists Rights Society (ARS), New York.

La peinture finit par se rendre au Getty Center de Los Angeles, où Otto filme sa restauration minutieuse, effectuée au microscope, une tache de peinture endommagée à la fois. Les voleurs ont découpé la toile hors de son cadre et l’ont raccrochée, mettant des agrafes dans le bord de l’image pour la mettre sur un nouveau châssis. Ils ont également fait de leur mieux pour retoucher les zones endommagées, en peignant grossièrement les pertes.

Jerry était lui-même peintre – la maison du couple était remplie de ses abstractions criardes. Il a probablement vu Femme-Ocre dans sa première exposition, alors qu’il rendait visite à sa sœur qui habitait au coin de la galerie new-yorkaise alors qu’il y aurait été exposé.

“Il est très probable que Jerry Alter ait eu cet orgueil qu’il pouvait réparer”, a déclaré Otto. Mais elle a trouvé que même dans son état abîmé, le tableau captivait toujours.

“Quand tu vois Femme-Ocre En personne, cela vous frappe vraiment. Je pouvais sentir sa puissance, un mélange de quelque chose d’élégant et de vulgaire à la fois. Il a cette aura », a-t-elle ajouté. “Je suis vraiment excité de voir à quoi il ressemblera restauré dans toute sa splendeur.”

Après restauration, le tableau sera dévoilé au Getty dans l’exposition « Conserving de Kooning : Theft and Recovery » (7 juin-28 août 2022). Mais pour le documentaire, l’essentiel de l’histoire concerne les Alters et comment ils auraient pu réussir une telle câpre sans que leurs amis ou leur famille ne s’en doutent jamais.

Un croquis de la police des suspects du braquage de Kooning en 1985 publié peu de temps après le crime.  Les voleurs étaient probablement Jerry et Rita Alter.  Image reproduite avec l'aimable autorisation du service de police.

Un croquis de la police des suspects du braquage de Kooning en 1985 publié peu de temps après le crime. Image reproduite avec l’aimable autorisation du service de police.

Les Alters, qui vivaient à Cliff, au Nouveau-Mexique, étaient à Tucson pour Thanksgiving avec leur famille la veille du crime. Ils ont tous deux une ressemblance marquée avec les croquis de la police des suspects masculins et féminins – une fois que vous donnez une fausse moustache à Jerry – et leur voiture rouge correspondait étroitement au véhicule de fuite utilisé lors du braquage.

Pour brosser un tableau complet du couple, Otto interroge des personnes qui connaissaient les Alters, y compris leur neveu et exécuteur testamentaire, Ron Roseman, qui a fourni un accès sans entrave à leurs archives personnelles. Cela comprenait les journaux de Rita, huit heures de films personnels et 12 000 diapositives de photographies que le couple a beaucoup voyagé pendant leurs nombreuses vacances.

Jerry et Rita Alter.  Photo gracieuseté de Ron Roseman.

Jerry et Rita Alter. Photo gracieuseté de Ron Roseman.

Mais ce qui distingue vraiment le documentaire, ce sont les reconstitutions comiques mettant en vedette Glenn Howerton (de l’émission télévisée Il fait toujours beau à Philadelphieet époux de l’une des productrices du film, Jill Latiano) et Sarah Minnich (Tu ferais mieux d’appeler Saul) comme Alters. Les acteurs jouent également les homologues fictifs du couple, tirés du livre de nouvelles de Jerry, La tasse et la lèvre : contes exotiquesauto-édité en 2011.

“Les histoires de Jerry sont si mal écrites et exagérées, alors je voulais me pencher là-dessus plutôt que de faire quelque chose de très sérieux avec les reconstitutions”, a déclaré Otto.

Ces écrits, dont Jerry a dit à son neveu qu’ils étaient basés sur ses expériences de la vie réelle, fournissent en fait certaines des preuves les plus convaincantes que les Alters ont vraiment volé le de Kooning. Mais si le livre est une confession, il est difficile de dire où s’arrête la réalité et où commence la fiction.

Une histoire parle d’une femme et de sa petite-fille qui visitent un musée et s’emparent d’une précieuse émeraude des galeries, créant une vitrine cachée à la maison où elles seules peuvent en profiter. Le parallèle avec le de Kooning volé, visible uniquement de l’intérieur de la chambre des Alters, porte fermée, est indéniable.

Une autre parle d’un couple qui “avait une double vie” et “se considérait comme les maîtres des crimes sans victime”. Un troisième, à propos d’un propriétaire qui assassine un journalier mexicain pour avoir séduit sa femme et l’enterre dans sa fosse septique, fait allusion à un secret encore plus sombre. Pourquoi, exactement, les Alters ont-ils refusé de remplacer leur fosse septique débordante après 40 ans, au point de demander aux clients de ne pas tirer la chasse d’eau pour pouvoir jeter les excréments à la poubelle ?

Le De Kooning volé accroché derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter.  Photo de Rick Johnson, avec l'aimable autorisation de Manzanita Ridge Furniture & Antiques.

Le de Kooning volé accroché derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter. Photo de Rick Johnson, avec l’aimable autorisation de Manzanita Ridge Furniture & Antiques.

Otto s’appuie sur le texte pour construire un profil psychologique de Jerry, un homme qui croyait en sa propre grandeur mais qui aspirait à une reconnaissance plus large qui lui échappait. Pourquoi ne pas prouver sa valeur en s’enfuyant avec un crime audacieux et en vivant avec les preuves juste sous le nez de tout le monde ?

Dans les histoires, “c’est le héros”, a déclaré Otto. “Toutes ces choses audacieuses se produisent, et il est dans le vif du sujet.”

Le voleur collectionneurdont la première a eu lieu le mois dernier au Festival du film South by Southwestoffre un portrait fascinant d’un couple qui peut ou non obtenir ses sensations fortes en volant des œuvres d’art de valeur – et oui, des œuvres plurielles, pas seulement les de Kooning.

Il y a des photos de voyage des Alters dans des endroits exotiques du monde entier, qui incluent de nombreux instantanés de trésors de musées dans des vitrines – étaient-ils en train de caser le joint, à la recherche de failles de sécurité à exploiter à la recherche de leur dernier trésor ?

<Em>The Thief Collector</em> réalisé par Allison Otto.  Avec l’aimable autorisation de Root Productions. ” width=”691″ height=”1024″ srcset=”https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-691×1024.jpeg 691w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-203×300.jpeg 203w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-34×50.jpeg 34w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-1296×1920.jpeg 1296w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16.jpeg 1500w” sizes=”(max-width: 691px) 100vw, 691px”/></p>
<p class=Affiche pour Le voleur collectionneur, réalisé par Allison Otto. Avec l’aimable autorisation de Root Productions.

Et puis il y avait leur collection d’art, dont une grande partie de la famille des Alters a fait don au Town and Country Garden Club local. Un bronze dont le couple avait toujours prétendu qu’il était une simple reproduction d’un Frédéric Remington s’est avéré être un original et a été l’une des cinq œuvres d’art de valeur qui ont finalement été vendues aux enchères pour des centaines de milliers de dollars chez Sotheby’s New York, y compris des pièces de Joseph Henri Sharp et RC Gorman.

C’était une aubaine inattendue pour le club de jardinage, mais représentait-elle les gains mal acquis d’une série de vols ? Le FBI a analysé ces œuvres dans sa base de données, et rien ne correspond à un art volé connu, mais l’agence ne l’a pas non plus exclu.

Le documentaire présente également la possibilité que les Alters aient été responsables du vol d’une couverture de chef amérindien d’un million de dollars au Musée des Amérindiens à Dragoon, en Arizona. L’œuvre d’art volée n’a jamais été retrouvée, mais certains membres de la famille et des amis des Alters se sont souvenus que le couple avait mentionné que leur importante collection de tapis amérindiens comprenait une pièce très précieuse.

Jerry et Rita Alter.  Photo gracieuseté de Ron Roseman.

Jerry et Rita Alter. Photo gracieuseté de Ron Roseman.

Le braquage de 1989 a utilisé le même mode opératoire que le vol de Kooning, avec une femme complice distrayant le garde pendant que l’homme s’enfuit avec l’œuvre d’art. Le vol a également eu lieu un jour où les Alters auraient rentré de l’aéroport en Arizona, le musée étant idéalement situé sur leur chemin.

Les jours des deux cambriolages, l’agenda normalement détaillé de Rita dans lequel elle a enregistré leurs activités est étrangement vide.

Le film laisse les téléspectateurs se demander qui étaient vraiment les Alters et quelle était l’étendue réelle de leurs activités criminelles. Mais le mystère persistant est intentionnel.

“Je pense que le crime lui-même n’a pas besoin d’être résolu”, a déclaré Otto. “J’adore discuter des possibilités – ce qui est réel, ce qui ne l’est pas.”

Le voleur collectionneur sera projeté au Festival international du film de Cleveland le samedi 9 avril 2022 ; au Festival du film de San Fransisco le vendredi 22 avril 2022 ; à Hot Docs à Toronto les 3, 6 et 8 mai 2022; et à Film de montagne à Telluride, Colorado, du 26 au 30 mai 2022.

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