Couleurs vives, sujets sombres : le spectacle troublant de Hew Locke

LONDRES — Un matin récent, un studio caverneux dans le sud de Londres était une vue de chaos ordonné. Des coiffes élaborées couvraient plusieurs tables, un fouillis de parties du corps découpées en carton gisaient entassées sur une palette et des boîtes débordaient de tissus à imprimé léopard, de fausse fourrure et de faux bijoux voyants. Les machines à coudre vrombissaient et les marteaux claquaient.

Hew Locke, un artiste anglo-guyanais réputé pour ses assemblages visuellement éblouissants qui exploraient les structures de pouvoir mondiales et l’héritage du colonialisme en s’inspirant des symboles de souveraineté, des armoiries et des trophées aux armes et à la statuaire publique, supervisait calmement le chaos.

Sous les yeux de Locke, un assistant a attaché un cavalier en plastique à un cheval modèle grandeur nature et un autre a bricolé le fauteuil roulant d’un mannequin; À proximité, deux imposantes figures en carton dans des jupes en patchwork étaient disposées pour donner l’impression qu’elles transportaient un coffre au trésor. “Ils ont tous leurs petites histoires”, a déclaré Locke à propos de la foule hétéroclite de personnages qui remplissaient l’espace.

Locke, 62 ans, avait créé 140 de ces personnages à taille humaine, plus cinq chevaux, pour une importante commande de sculpture à la Tate Britain, qu’il a envisagée comme une cavalcade exubérante dans la galerie centrale néoclassique du musée. Conçue avec une théâtralité somptueuse mais à taille humaine, l’œuvre, intitulée “La Procession” et présentée jusqu’au 1er janvier. Le 22 février 2023, se sent à la fois spectacle religieux, carnaval et danse macabre.

“Le tout est comme un énorme poème”, a déclaré Locke dans une interview avant le spectacle. « Il y a beaucoup de choses très sombres : le colonialisme, l’histoire, la politique. Mais ce n’est pas pertinent », a-t-il ajouté. “La chose vraiment importante est que cela doit avoir l’air excitant. Il doit avoir l’air coloré. Ça ne doit pas être ennuyeux.

L’œuvre est installée dans les deux grandes salles à colonnades flanquant une salle octogonale qui composent les galeries Duveen, comme on appelle la colonne vertébrale de 300 pieds du musée. Depuis 2000, le groupe muséal Tate fait appel chaque année à un artiste pour répondre à l’espace.

Implicite dans l’invitation est le besoin de spectacle. L’artiste Fiona Banner y a suspendu de manière mémorable un avion de chasse en 2010 et, en 2014, Phyllida Barlow l’a rempli de structures chancelantes, de conteneurs qui éclatent et de piles colossales de bois et de débris pour recréer l’agitation et le danger d’un quai commercial.

“Quand on m’a demandé, j’étais vraiment excité”, a déclaré Locke. “Et puis l’excitation s’est transformée en peur, parce que je voyais cela comme un espace qui pourrait manger une carrière.”

Dans une pratique de 40 ans consacrée aux thèmes de l’empire, de la mondialisation et de la migration, l’exposition de la Tate Britain est une étape importante pour Locke, qui, comme de nombreux artistes de couleur, a longtemps été exclu des commandes muséales prestigieuses ici. Alex Farquharson, directeur de la Tate Britain, a déclaré dans une interview qu’il y avait “d’intenses ambiguïtés” dans la procession flamboyante mais troublante de Locke. “Je dirais que cela est lié à une idée latino-américaine et caribéenne du réalisme magique, qui concerne la convergence de la réalité, de l’histoire, du mythe et de l’imaginaire”, a-t-il déclaré. “C’est un réalisme magique mis à jour, amenant ces idées sur un nouveau terrain dans le milieu de l’art de l’installation.”

“Hew est un créateur incroyable”, a déclaré Courtney J. Martin, directeur du Yale Center for British Art dans le Connecticut, qui donnera à Locke une exposition en 2024. l’artisanat, sa capacité à assembler des objets disparates pour former un tout qui est cohérent », a-t-elle ajouté.

Locke a eu sa première grande percée en 2000 avec une installation au Victoria and Albert Museum de Londres intitulée “Hemmed in Two”, une structure en carton tentaculaire comme un bateau à aubes en ruine croisé avec un palais moghol. La pièce multicouche, recouverte de codes à barres et d’étiquettes d’expédition suggérant des routes commerciales mondiales, a marqué l’adoption par Locke du carton comme élément de base de sa pratique. Le matériau est toujours très présent dans “The Procession”, souvent laissé grossièrement démodé.

« Il semblait instinctif de ne pas avoir tout parfait. Je suis un grand fan des imperfections méticuleuses », a déclaré Locke.

Vers 2002, il a commencé à produire peut-être sa série la plus connue : des reliefs sculpturaux de la reine Elizabeth regorgeant de bric-à-brac de brocante, de fleurs et de jouets en plastique. Locke a déclaré qu’il voulait que ces œuvres soient une exploration d’idées sur la britannicité et la nationalité. (Dans l’interview, il a refusé de se décrire comme un royaliste ou un républicain.) Locke a continué à développer le thème, festonnant des bustes historiques bon marché de la famille royale britannique avec de fausses médailles d’or et de guerre coloniale pour refléter le fardeau de l’histoire.

L’excès baroque dans le travail de Locke dément souvent “la suggestion de quelque chose de sinistre”, a déclaré Kobena Mercer, professeur d’histoire de l’art et de sciences humaines au Bard College. “Je pense que c’est inspiré par l’esthétique caribéenne de la mascarade : ce qui semble être très jovial et festif cache en fait quelque chose qui est potentiellement une menace.”

Locke est né à Édimbourg en 1959 d’un père guyanais et d’une mère anglaise, tous deux artistes. (Lui et son père, Donald Locke, figurent tous les deux dans l’exposition”La vie entre les îles : l’art caribéen et britannique des années 1950 – Aujourd’hui. », se déroulant simultanément à la Tate Britain jusqu’au 3 avril.) La famille de Locke a émigré en Guyane en 1966 lorsque l’ancienne colonie britannique a obtenu son indépendance. “Je me souviens d’avoir vu le billet de banque être conçu et d’avoir vu un pays naître”, a déclaré Locke.

Il se souvient avoir vécu les difficultés de croissance de la Guyane alors que la nation sud-américaine – un creuset d’Indiens, d’Africains, d’Amérindiens, de Chinois et d’Européens – est devenue une république coopérative, puis une république socialiste. Plus tard, le Venezuela a soutenu un soulèvement dans une zone frontalière contestée de la Guyane qu’il revendique depuis longtemps. Ces expériences formatrices ont déclenché une passion pour les relations internationales : s’il n’était pas un artiste, dit Locke, il aurait été historien ou aurait travaillé pour les Nations Unies.

Locke est retourné en Grande-Bretagne en 1980 pour étudier l’art, mais la culture dynamique de la Guyane a eu un impact durable. « C’est un pays incroyable. Si je n’y vais pas toutes les quelques années, je deviens assez étrange dans la tête. J’en ai besoin », a déclaré Locke.

À cette époque, des artistes d’origine africaine et asiatique commençaient à se mobiliser en Grande-Bretagne pour donner du pouvoir aux voix noires et défier les stéréotypes médiatiques. Locke n’était pas étroitement impliqué dans ce qui est devenu connu sous le nom de British Black Arts Movement, mais son travail est devenu plus politique, a-t-il déclaré, après avoir entendu des artistes qui parlaient alors qu’il étudiait à la Falmouth School of Art, à Cornwall, dans le sud de l’Angleterre.

Locke a ensuite vécu dans un squat londonien, où il a rencontré sa femme, Indra Khanna, artiste et conservatrice. Au cours des années 1990, il a obtenu une maîtrise au Royal College of Art et a renoncé pendant quelques années à la couleur dans sa pratique, ce qui, selon lui, visait à éviter les clichés erronés sur son travail comme “exotique”. Avec l’ascendant de l’art conceptuel, les dessins complexes de Locke représentant des structures royales et rococo en carton étaient du mauvais côté des tendances institutionnelles, passant au profit des Young British Artists.

La pratique éclectique de Locke, en revanche, était résolument internationale : un mélange de culture pop, de religion, d’art et du monde, influencé, dit-il, par des discussions avec des artistes de Cuba, d’Inde et de Chine. Il a créé une flutilla suspendue de bateaux pour le Perez Art Museum de Miami ; des mannequins de musée habillés à bord d’un ancien croiseur de bataille de la marine britannique dans des tenues carnavalesques ; et des photos richement décorées de statues publiques représentant des dignitaires moralement douteux aux États-Unis et en Grande-Bretagne. L’installation de la Tate reprend les éléments centraux de son œuvre et a “une ambiance rétrospective”, a déclaré Locke.

L’ensemble est sous-tendu par un mélange d’images imprimées numériquement sur du tissu dans lequel les personnages du cortège ont été habillés. Ces images comprennent des photographies des œuvres d’art antérieures de Locke, ainsi que des bronzes béninois, des maisons guyanaises décrépites, des billets de banque coloniaux et des travailleurs des plantations de canne à sucre (une référence à la fortune sucrière sur laquelle Tate a été fondée, a déclaré Locke).

Des images de certificats d’actions obsolètes sur lesquels Locke a peint – comme une obligation émise par les États confédérés d’Amérique ou des certificats d’actions pour la Jamaican Trading Company et le propriétaire d’une mine d’or nigériane – apparaissent sur des bannières, des drapeaux et des robes, illustrant les flux d’argent et de pouvoir à travers les territoires et les époques.

Mais les personnages de Locke ne sont pas que des spectres de l’histoire. L’invasion de l’Ukraine par la Russie est référencée dans une figure vêtue du jaune et du bleu du drapeau ukrainien, qui porte une réplique d’une médaille de la guerre de Crimée. Locke entremêle l’obscurité avec la joie tout au long de l’installation, a-t-il expliqué, car «nous avons besoin d’élévation. J’ai besoin de regarder mon travail et de ne pas me sentir déprimé.

Arpentant l’œuvre installée à la Tate Britain quelques jours avant son ouverture le 22 mars, l’artiste lui-même a semblé submergé par son ampleur. “C’est un sacré boulot !” il a dit.

C’était trop pour lui de gérer seul, a-t-il ajouté. Khanna, sa femme, est intervenue à mi-chemin pour faire face aux obstacles d’approvisionnement qui, selon elle, avaient été causés par le Brexit et la pandémie, et elle a aidé à recruter des assistants via Zoom pour rassembler le travail. “Sans Indra, le projet n’aurait pas eu lieu”, a déclaré Locke.

Dans la galerie, il n’y avait aucune trace de ces myriades de défis de production, seulement le spectacle hallucinant de la multitude. Tambours, nourrissons espagnols et échassiers marchent inexorablement comme une apparition fiévreuse. Où vont-ils?

« Dans le futur », a déclaré Locke. “Je pouvais presque les voir marcher dans tout l’endroit et disparaître au-delà de cette porte, se dématérialisant simplement en quelque chose d’autre.”

Leave a Comment