Elle a peint pendant des décennies dans l’obscurité sur une île isolée du Maine. Soudain, les collectionneurs ne peuvent plus se passer de Lynne Drexler

Que se passe-t-il?

C’est la question que les observateurs du marché ont posée après qu’une toile abstraite vibrante peinte il y a six décennies par l’artiste peu connue Lynne Drexler a grimpé à 1,2 million de dollars lors d’une vente aux enchères hors saison de Christie le mois dernier. Plus de 16 soumissionnaires ont propulsé les travaux à 12 fois son estimation de prévente de 40 000 $ à 60 000 $.

Le prix était ahurissant pour une artiste qui a vécu la majeure partie de sa vie dans l’obscurité, éclipsée, comme beaucoup de femmes de sa génération, par un mari. Elle n’a jamais eu beaucoup de carrière, montrant ici et là mais rarement à New York, dont elle a finalement échangé l’agitation pour la beauté austère de Monhegan, une petite île rocheuse au large des côtes du Maine.

Là, au milieu d’hivers rigoureux et d’étés touristiques, Drexler a passé ses 16 dernières années à peindre quotidiennement, à écouter l’opéra à la radio et à tenir sa cour dans des salons alimentés par Jack Daniels. Dans le processus, elle a rempli sa maison blanche branlante d’innombrables toiles. Son œuvre la plus inventive – des abstractions extatiques créées à partir de torrents de coups de pinceau vibrants, petits et précis – n’a été découverte qu’après sa mort, en 1999.

Lynne Drexler, Cent fleuri (1962). © Succession de Lynne Mapp Drexler. Avec l’aimable autorisation de Christie’s.

Expressionniste abstrait de deuxième génération, l’étoile de Drexler monte à mesure que la contribution des artistes féminines est réécrite dans le canon dominant de l’histoire de l’art (et du marché de l’art). Ces dernières années ont vu de nouveaux records pour Lee Krasner, Joan Mitchell, Alma Thomas et Helen Frankenthaler, ainsi que Yayoi Kusama et Agnes Martin.

L’ascension posthume de Drexler sert de riposte à l’idée qu’il n’y a plus d’artistes à « redécouvrir ». Ceux qui la connaissaient auraient aimé qu’elle soit là pour le voir.

“C’est presque devenu une tempête”

Avant 2020, aucune des peintures de Drexler ne s’était vendue aux enchères pour 10 000 $, encore moins 1 million de dollars.

Quelque chose a commencé à changer cette année-là, lorsqu’une peinture verte de 1966 a rapporté une quadruple estimation de 26 000 $ chez Barridoff Auction à Portland, dans le Maine. Depuis lors, son travail a toujours rapporté des sommes à cinq et six chiffres; plus récemment, 150 000 $ pour PinKing 1970 à Barridoff le 19 mars. Une de ses peintures est maintenant la collection de John Legend et Chrissy Teigen.

« Ces femmes du 20e siècle, qui sont liés au deuxième mouvement de l’expressionnisme abstrait, étaient tellement sous-évalués et sous-circulés que c’est presque devenu une tempête quand ils ont commencé à être reconnus », a déclaré Michael Rancourt, qui gère le domaine Drexler, qui n’a jamais parlé auparavant à la presse. Avec des personnalités comme Grace Hartigan et Yvonne Thomas, “Lynne a de la chance d’en faire partie.”

La peinture record de Christie, Cent fleuri (1962), a été aliéné par le Farnsworth Art Museum à Rockland, Maine. “C’est formidable qu’elle obtienne enfin son dû”, a déclaré Christopher Brownawell, directeur du musée.

Drexler est née en 1928 à Newport News, en Virginie, et est restée une femme du Sud jusqu’à sa mort. “Elle pouvait jurer comme un pirate, mais elle jugeait les gens par leurs manières”, se souvient un ami dans un essai de catalogue.

© Succession de Lynne Mapp Drexler.  Avec l'aimable autorisation de Berry Campbell, New York.

Lynne Mapp Drexler à l’hôtel Chelsea, 1971. Photo : John Hultberg. © Succession de Lynne Mapp Drexler.

Après avoir fréquenté le College of William and Mary, elle est venue à New York dans les années 1950 pour étudier avec Robert Motherwell au Hunter College. Elle a également suivi des cours d’art en studio avec Hans Hofmann. Elle a vécu à l’hôtel Chelsea et a partagé son studio du centre-ville avec le peintre Seymour Boardman.

Au début des années 1960, elle épouse son collègue artiste John Hultberg, dont les compositions surréalistes à grande échelle lui valent le soutien de la légendaire galeriste Martha Jackson. Elle a placé ses œuvres dans les meilleurs musées, a payé ses fournitures d’art (et celles de Drexler) et lui a acheté une maison sur l’île de Monhegan, selon la conservatrice Tralice Bracy.

Jackson n’était pas particulièrement intéressé par le travail de Drexler. “Elle n’était pas reconnue comme peintre, certainement pas comme un grand peintre”, a déclaré Rancourt. “Elle était l’enfant dans le coin, en gros.”

Anita Shapolsky, une vétéran de l’art new-yorkais Marchand, a rencontré Drexler lors d’une visite à Hultberg sur l’île au début des années 1980. Elle n’était pas au courant de la phase Ab Ex de Drexler. “Elle était un peu en colère contre la vie”, se souvient Shapolsky. « Il y avait des problèmes conjugaux. À l’époque, elle faisait de petites photos papier de la nature pour les touristes qui venaient sur l’île.

Lynne Mapp Drexler, Fleurs transportées (sic) (1966).  © Succession de Lynne Mapp Drexler.  Avec l'aimable autorisation de Berry Campbell, New York.

Lynne Mapp Drexler, Fleurs transportées (sic) (1966). © Succession de Lynne Mapp Drexler. Avec l’aimable autorisation de Berry Campbell, New York.

Drexler se qualifierait de “servante du génie”, a déclaré Bracy. “Elle disait : ‘Je ne sais pas pourquoi ils n’ont pas compris mon travail.'”

Ironiquement, la renommée de Hultberg semble appartenir au passé, tout comme le profil de sa femme grandit. Son record d’enchères est de 7 500 $; en janvier, son Afficher (1958) n’a rapporté que 1 680 $.

La découverte d’une vie

Drexler était prolifique lorsqu’il vivait à Monhegan, peignant de 9 h à 16 h tous les jours. « Tu n’étais pas censé passer, dit Bracy.

Elle a commencé une nouvelle série chaque année, vendant les œuvres pour aussi peu que 50 $ lorsque les touristes arrivaient pour l’été. Elle a soigneusement documenté sa production dans des cahiers à spirales. Les revenus des ventes « couvraient à peine ses matériaux », a déclaré Rancourt.

Peu de gens avaient une idée de la véritable profondeur de l’œuvre de Drexler. Lors de sa première visite à la maison de l’artiste dans les années 90, Bracy a marché dans un couloir sombre vers une cuisine très éclairée. En chemin, elle a trébuché. Au fur et à mesure que ses yeux s’acclimataient, elle se rendit compte qu’elle s’était cognée contre des piles de toiles, alignées sur toute la longueur de la salle.

Lorsque Bracy est devenue conservatrice au musée Monhegan, elle a demandé à Drexler de s’asseoir pour un projet d’histoire orale. “Elle avait tout un classeur de diapositives avec elle”, a déclaré Bracy. Il s’est avéré qu’il y avait même Suite peintures, toutes enroulées au sous-sol.

Lynne Mapp Drexler, Brume (1961).  © Succession de Lynne Mapp Drexler.  Avec l'aimable autorisation de Berry Campbell, New York.

Lynne Mapp Drexler, Brumisation (1961). Collection du Portland Museum of Art, Maine. Don de Harry T. Bone et Barbara et William Manning, 2004. © Succession de Lynne Mapp Drexler.

Ce n’est qu’après la mort de l’artiste, deux jours avant le nouveau millénaire– que Bracy a vu ces œuvres de première main. Ils étaient roulés sur d’énormes sonotubes, généralement utilisés pour couler du ciment dans la construction, et avaient été installés sur des caisses dans le sous-sol de Drexler pendant près de deux décennies.

Au fur et à mesure de leur déploiement, le jeu des couleurs a aveuglé la petite foule. “Personne sur l’île n’avait vu ces œuvres auparavant”, a déclaré Bracy. “Il y avait tellement d’excitation autour de ça.”

En 2008, Bracy a organisé la première exposition muséale de l’œuvre de Drexler, «Lynne Drexler: Painter», au Monhegan Museum, qui s’est ensuite rendue au Portland Museum of Art. Dans le processus, elle a réussi à enregistrer, pour la première fois, exactement ce que Drexler créait chaque année.

Après sa période Ab Ex dans les années 50 et 60, elle est passée aux thèmes de la nature et de la musique. (En 1982, elle a peint des arbres et du linge ; en 1984, elle a peint des arbres, des océans et des rochers ; en 1987, c’était des citrouilles et des paysages marins.) « Sa série de jonquilles en 1996 était extraordinaire », a déclaré Bracy.

Avis aux collectionneurs

Au cours des 16 dernières années, l’héritage de Drexler a été le projet de Michael Rancourt, un ancien galeriste de Portland, dans le Maine. Jusqu’à présent, il est resté résolument dans l’ombre, préférant vendre des œuvres et organiser des expositions par l’intermédiaire d’une poignée de marchands. Le domaine est actuellement représenté par Galerie Berry Campbell à New York.

“Je savais dès le début que ce jour viendrait parce que Lynne est une peintre incroyable”, a déclaré Rancourt. “Son travail ne parle pas seulement à un collectionneur d’art mais à une personne ordinaire. Elle n’essayait pas d’être une artiste célèbre. Elle a suivi son cœur. Et elle a simplement peint.

L’une de ces collectionneuses est Saara Pritchard, ancienne faiseuse de pluie chez Christie’s et Sotheby’s. Il y a deux ans, au plus profond de la pandémie, Pritchard a repéré les toiles colorées de Drexler en ligne. Elle est immédiatement devenue accro, partant à la chasse aux meilleures œuvres qu’elle pouvait se permettre, certaines à des prix dans les six chiffres.

Lynne Drexler, Fading Lilas (1961).  Avec l'aimable autorisation de Saara Pritchard.

Lynne Drexler, Lilas fané (1961). © Succession de Lynne Mapp Drexler. Avec l’aimable autorisation de Saara Pritchard.

Pritchard a été séduit par la palette et la détermination de Drexler. “Elle a totalement évité le monde de l’art de New York parce qu’elle se sentait tellement rejetée par lui, je suppose”, a déclaré Pritchard. «Mais elle a quand même fait toutes ces peintures. Avoir ce dynamisme et cette motivation m’a tellement inspiré. Ce ne sont pas les œuvres d’un peintre touristique du Maine. “

Le fait que Drexler ait apporté tout son travail à Monhegan – et l’ait conservé pendant des décennies – a suggéré à Pritchard que l’artiste savait qu’un jour elle obtiendrait son dû.

Ceux qui ont défendu Drexler pendant les années d’obscurité accueillent le moment actuel. La taille du domaine n’est pas claire; Rancourt a refusé de dire combien d’œuvres il y a.

“Il y a assez pour soutenir son héritage”, a déclaré Rancourt. “Pas seulement en vendant des peintures, mais en veillant à ce que les ventes de ces peintures reviennent à quelque chose qui perdurera.”

Lynne Drexler, Vieux jardin (1995). © La succession de Lynne Mapp Drexler.

Berry Campbell prévoit une exposition solo avec une vingtaine de peintures en octobre. Il a augmenté les prix de 20%, à la fourchette de 75 000 $ à 100 000 $, à la suite de la vente aux enchères de Christie en mars, selon Christine Berry, une partenaire.

Un deuxième tableau de Drexler du Farnsworth Museum of Art sera proposé chez Christie’s en mai. Le produit des deux œuvres aidera le musée à acquérir des pièces de femmes et d’artistes de couleur ainsi que des artistes pour nettoyer, restaurer et étirer trois toiles de Drexler dans sa collection.

“Où qu’elle soit dans l’univers, Lynne Drexler est une campeuse heureuse”, a déclaré Rancourt. “Elle lève un verre et dit:” Je te l’avais dit! “”

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