Comment une nouvelle entreprise de blockchain “délibérément peu sexy” veut aider les artistes à tirer parti des collectionneurs qui retournent leur travail

Le moment de clarté de Max Kendrick sur les inégalités du marché de l’art est survenu à l’université, lorsqu’un de ses amis était en stage dans une banque mondiale et placé au «comité d’embellissement du lobby».

“Il était comme, ‘hé, regarde, nous cherchons à enchérir sur l’une des pièces de ton père aux enchères!'” Kendrick a transmis cela à son père, le sculpteur Mel Kendrick. « N’est-ce pas cool !

La réponse de son père ? “Il y a tellement de raisons qui ne sont pas cool”, a répondu l’aîné Kendrick. «Mais surtout, je n’en retire littéralement aucun avantage. Et au fait, cette pièce pourrait être vendue moins cher que ce qu’il m’en a coûté pour la fabriquer. C’est littéralement perdre-perdre.

Ce moment est resté avec Max pendant huit ans en tant que diplomate au service extérieur avant de se retrouver dans un programme de commerce à l’Université de Stanford en 2019. Là, il a rencontré Charlie Jarvis, qui travaillait sur un diplôme de premier cycle en informatique et art de studio. Les deux se sont liés par un intérêt commun pour la façon dont la technologie pourrait perturber certains des modèles archaïques du marché de l’art. En 2021, Fairchain est né.

Il était une fois, retourner une œuvre d’art – c’est-à-dire acheter bas et vendre haut – était considéré comme un péché dans le monde de l’art. L’artiste Robert Rauschenberg a affronté le célèbre collectionneur Robert Scull après la vente aux enchères record de 1973 des collections Pop Art du magnat des taxis chez Sotheby Parke Bernet. La source de l’indignation de Rauschenberg ? Ce Dégelqu’il avait vendu à Scull pour 900 $, venait de changer de mains pour 94 fois ce montant, et l’artiste ne verrait pas un centime.

Aujourd’hui, bien qu’il soit encore mal vu, le retournement est si courant que le monde de l’art en est presque devenu insensible. Pourtant, contrairement à de nombreux pays européens, les États-Unis n’ont pas de législation fédérale imposant le droit de suite aux artistes, et ce problème a été ressenti par les talents émergents avec autant d’acuité qu’il l’a été par des grands comme Kerry James Marshall. Mais l’avènement de l’ère de la blockchain modifie le calcul, et les fondateurs de Fairchain cherchent à redonner le pouvoir aux artistes.

L’artiste Robert Rauschenberg, qui a combattu les artistes pour les redevances de revente, photographié au Museum of Modern Art en mars 1977. Photo de Jack Mitchell/Getty Images.

“La description technique ennuyeuse est qu’il s’agit d’un outil d’authentification et de transaction de gestion de titres pour les beaux-arts qui aide à soutenir les artistes tout au long de leur vie”, a expliqué Kendrick un vendredi récent autour d’un café près des bureaux de la société à la périphérie de Gramercy.

“Tout en protégeant également les galeries et les collectionneurs de la fraude dans l’espace”, a ajouté Jarvis.

Comme des précurseurs dont Verisart, Fairchain utilise la technologie blockchain pour enregistrer la vente d’une œuvre d’art avec un contrat numérique qui sert de certificat d’authenticité et suit l’œuvre à perpétuité. Le contrat garantit une redevance pouvant aller jusqu’à 10% pour l’artiste – parfois partagée avec le galeriste initial – à payer chaque fois que l’œuvre change de mains. Pour chaque œuvre d’art vendue via Fairchain, l’entreprise reçoit 10 $, qui sont facturés au vendeur.

Le duo décrit le concept comme “délibérément peu sexy”. Au cours des derniers mois, cependant, Fairchain a gagné beaucoup de cachet : la société a organisé des dîners étoilés à Miami et à Los Angeles, et leur image de marque – par la société de design vénérée Pentagram – était omniprésente (une affiche portant le logo indélébile de Rauschenberg citation, « Pour l’amour du ciel, vous ne m’avez même pas envoyé de fleurs », qu’il a crachée à Scull après la vente aux enchères décisive, est accrochée dans mon appartement au moment où j’écris ceci). Les conseillers de Fairchain incluent de grands noms de l’art, tels que Hank Willis Thomas et Laurie Simmons, tandis que les investisseurs incluent Carroll Dunham, Ludovic Nkoth et Alteronce Gumby.

“Les gens ont fait des efforts pour essayer de faire en sorte que quelque chose comme ça se produise pendant des années et des années”, a expliqué Simmons, qui connaît Max (par l’intermédiaire de son père) depuis l’enfance. «Cela ne ressemblait pas à une idée complètement nouvelle. C’est comme si quelque chose renaît à la suite de toute cette nouvelle technologie incroyable. J’étais excité dès le départ.

Des tentatives ont été faites pour remédier à ce problème auparavant. Rauschenberg et d’autres ont réussi à faire adopter le California Resale Royalty Act en 1977, qui exigeait que les artistes reçoivent un paiement de redevances lors de la revente si la transaction a lieu en Californie ou si le vendeur est basé dans l’État. Cependant, c’était frappé par une cour d’appel fédérale en 2018. Il y a aussi des histoires d’artistes ajoutant une clause ad hoc dans leurs contrats de vente qui leur donnerait droit à une redevance, bien qu’il n’y ait aucune infrastructure en place pour l’appliquer.

Kerry James Marshall, Connaissance et Merveille (1995).  Photo publiée avec l'aimable autorisation de Christie's.

Kerry James Marshall, Connaissance et émerveillement (1995). L’artiste a repoussé la bibliothèque publique de Chicago, qui avait prévu de vendre aux enchères sa peinture murale chez Christie’s en 2018, affirmant que la bibliothèque “exploitait le travail des artistes de la ville pour un gain à court terme”. Photo publiée avec l’aimable autorisation de Christie’s.

Fairchain a eu son lancement en douceur lors de l’Art Basel Miami Beach l’année dernière, permettant aux concessionnaires de choisir d’utiliser la plateforme pour conclure une vente. Il a également été utilisé lors de plusieurs ventes aux enchères, notamment celles organisées par le musée d’art Leslie-Lohman, Art For Black Lives et le centre d’art Church, Eric Fischl et April Gornik à Sag Harbor.

La technologie de Fairchain pourrait également décourager le retournement à des fins lucratives dans le domaine caritatif. “Les artistes font don de leurs œuvres à ces ventes aux enchères”, a noté Jarvis. “Maintenant, ils sont fondamentalement capables de se protéger lorsque leur acte de bonne volonté est mis à profit.”

« Il y a une liberté de mouvement dans le monde de l’art que j’ai toujours appréciée, qu’on peut [make a deal] sur une poignée de main », m’a dit Simmons. “Cependant, à mesure que de plus en plus d’argent entre dans le monde de l’art – de plus en plus d’argent international, et je vais ajouter le mot argent oligarchique, pourquoi pas – beaucoup de gens ne savent pas si leurs œuvres sont réelles.” (Dans la semaine où je l’ai interviewée, Simmons a vu une pièce forgée soi-disant fabriqué par son mari, Carroll Dunham, mis aux enchères en Floride.)

Comme c’est souvent le cas dans le monde de l’art, un argument de vente important se résume à la confidentialité. Selon Kendrick, lorsque le duo a rencontré pour la première fois des galeries pour discuter du concept de Fairchain, un marchand lui a insisté : « Quoi que vous conceviez, j’aurai toujours un collectionneur qui viendra ici et qui voudra me payer en un valise pleine d’argent liquide. Assurez-vous donc que cela peut encore arriver.

L’utilisation de la blockchain par Fairchain diffère de celle des NFT. Alors que les portefeuilles NFT permettent une transparence totale, lorsque Fairchain enregistre publiquement une transaction, cela permet aux collectionneurs de garder ce qui se trouve dans leur collection totalement privé – le collectionneur est la seule personne qui peut contrôler si sa collection est visible et quelles pièces sont visibles sur la blockchain . “Nous supprimons la frustration, mais pas le mystère”, a expliqué Kendrick.

L'équipe de Fairchain.  Avec l'aimable autorisation de Fairchain.

L’équipe de Fairchain. Avec l’aimable autorisation de Fairchain.

Pour les artistes, les avantages semblent évidents. Obtenir l’adhésion des autres parties, cependant, demande un peu d’encouragement. L’un, principalement pour les collectionneurs, est l’opportunité et la fiabilité des incitations : un contrat Fairchain peut être rédigé et envoyé à un collectionneur en quelques minutes, alors que la procédure opérationnelle standard actuelle consiste à attendre pour voir si une facture apparaît dans votre e-mail. pour savoir si vous avez obtenu un travail ou non.

“C’est un peu comme quand mes parents veulent aller à l’aéroport et qu’ils commandent un taxi pour le lendemain matin”, a expliqué Jarvis. « Et vous n’êtes jamais sûr qu’il va apparaître. Tu te réveilles le matin et tu attends le taxi. L’avantage de Fairchain, dit Jarvis, s’apparente davantage à une application de covoiturage : « Quand je veux aller à l’aéroport, je me réveille, j’appelle un Uber. Je sais exactement combien va coûter Uber. Je sais exactement quand il va arriver et quand j’y arriverai.

Depuis le lancement, plusieurs centaines d’œuvres d’art ont été vendues via Fairchain. Les concessionnaires new-yorkais Charles Moffett et Hannah Traoré (qui est également un investisseur dans la société) ont tous deux des spectacles à venir qui vendront toutes les œuvres via le service.

“Pour un artiste, il est beaucoup plus faisable de pouvoir construire une carrière s’il y a une plus grande sécurité économique”, a déclaré Jarvis, qui a grandi en regardant son propre père créer de l’art à partir d’un atelier de menuiserie dans leur maison, mais sans aucune idée que lui-même pouvait subvenir à ses besoins en tant qu’artiste actif. “L’idée que vous pourriez avoir une carrière dans les arts n’est pas ce que n’importe qui dans ma communauté avait même comme concept… Ce que nous avons construit est cette chose vraiment cool qui en fait étend l’accès.

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