Les Ukrainiens font des efforts herculéens pour sauver leur art. Pourquoi ça vaut le coup.

En tant que très jeune enfant, certains de mes premiers souvenirs sont de me promener dans les quartiers historiques de Londres après la Seconde Guerre mondiale. Remarquables étaient les trous béants où se dressaient autrefois les maisons. Ces cratères de bombes parsemés de pissenlits auraient facilement pu être autrefois des maisons remplies d’art, des joyaux architecturaux ou des musées. J’ai joué sur le terrain du massif, vieux de près de 350 ans Maison Hollandequi a été presque entièrement détruit dans 1940 éclair.

Mais, grâce à une prévoyance remarquable, la majorité des principales collections d’art internationales de Londres ont été protégées contre les bombardements allemands. Une grande partie était caché dans les mines galloises ou stockées dans les tunnels profonds du métro londonienqui a également protégé une grande partie de la population de la ville pendant les bombardements.

L’art et l’architecture d’une civilisation sont les derniers mots qu’elle laisse à l’avenir.

Après la guerre, l’œuvre d’art a été rendue, déballée, dépoussiérée et transportée avec précaution dans les musées, restaurée une fois de plus pour un plaisir tranquille. Presque tous les dimanches de mon adolescence, j’ai pu prendre le No. 88 bus à impériale à la Tate Gallery sur Millbank pour me régaler des remarquables collections mondiales et britanniques de cette institution. J’ai aussi voyagé à la National Gallery et j’ai appris à aimer ses magnifiques peintures et sculptures. Si cet art avait été détruit, ces expériences qui changent la vie ne se seraient jamais produites. Ma carrière d’historienne de l’art a commencé alors. La valeur que la génération de mes parents accordait à la préservation de l’art en temps de guerre m’a donné une future carrière.

C’est à cela que je pense quand j’apprends les efforts herculéens des Ukrainiens pour sauvegarder leur art et leur architecture lors de l’invasion de leur pays par la Russie.

L’art et l’architecture d’une civilisation sont les derniers mots qu’elle laisse à l’avenir. Souvent, la guerre, par accident ou intentionnellement, l’éteint. De Teotihuacan, au Mexique, à Alexandrie, en Égypte, en passant par Persépolis, en Iran, des villes ont été rasées par la guerre pendant des milliers d’années pour dégrader la confiance de leurs habitants et laisser un espace aux envahisseurs pour imposer leurs propres cultures.

Un monument du fondateur de la ville, le duc de Richelieu, est recouvert de sacs de sable pour sa protection dans le centre d’Odessa, en Ukraine, le 9 mars 2022.Liashonok Nina / Reuters

En rupture avec le passé, la nouvelle norme a été d’éviter des événements comme celui-ci, codifier en droit international et personnalisé la protection des œuvres d’art et de l’architecture sous le feu. Depuis 1899, les conventions de La Haye et de Genève interdisent aux signataires d’envisager la destruction gratuite de biens en temps de guerre. Ces conventions sont facilement violées mais facilitent la galvanisation d’une population lorsque cette ligne a été franchie.

Dans les premières semaines de la Première Guerre mondiale, en 1914, les bombardements allemands dégâts considérables à la cathédrale médiévale de Reims dans le nord de la France, notamment en soufflant la plupart de ses vitraux. Au Canada, l’événement a déclenché la production d’un affiche d’enrôlement cela suggérait que si les Canadiens français ne prenaient pas les armes, leurs cathédrales brûleraient aussi.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, les autorités américaines et allemandes ont probablement sauvé Kyoto, au Japon et Paris d’une probable destruction. L’armée américaine considère Kyoto comme une cible de choix pour la bombe atomique, mais le secrétaire à la guerre Henry Stimson a intentionnellement retiré la ville de la liste des bombardements au motif qu’elle serait “un acte gratuit” de détruire un site d’une telle valeur culturelle intrinsèque. Adolf Hitler avait ordonné que Paris soit réduit à ” un champ de ruines “, un ordre ignoré par le commandant général Dietrich von Choltitz, ce qui lui a valu le surnom “sauveur de Paris.”

Malgré tous nos efforts pour la sauvegarder, les œuvres d’art ont disparu du brouillard de la guerre. Ce fut le destin de la légendaire Russie du début du 18ème siècle Chambre Ambre, surnommée la “huitième merveille du monde”. Il a été construit à partir de 13 000 livres de matériau brun doré luminescent. Initialement installé à Berlin, il fut offert en 1716 au tsar russe Pierre le Grand par le roi prussien Frédéric-Guillaume Ier. Il fut pillé par les Allemands pendant la Seconde Guerre mondiale et reconstruit dans l’ancienne capitale prussienne de Königsberg. Au fur et à mesure que les Russes avançaient en 1944, la salle d’ambre a été déconstruite et stockée. Par la suite, la ville, maintenant connue sous le nom de Kaliningrad, a été sévèrement bombardée. À ce jour, on ne sait pas si la salle d’ambre a survécu ou est restée cachée. Intéressant, le souvenir en était si puissant que le président russe Vladimir Poutine a dévoilé un construction au Palais Catherine près de St. Pétersbourg en 2003.

Après la Seconde Guerre mondiale, des efforts supplémentaires ont été déployés pour renforcer les conventions internationales de La Haye et de Genève. Un renforcement en 1977 des Conventions de Genève de 1949 en Article 53 vise à interdire “tout acte d’hostilité dirigé contre les monuments historiques, les oeuvres d’art ou les lieux de culte qui constituent le patrimoine culturel ou spirituel des peuples”.

Malgré tous nos efforts pour la sauvegarder, les œuvres d’art ont disparu du brouillard de la guerre.

Cela n’a bien sûr pas mis fin à ces actes d’hostilité. Deux événements me viennent à l’esprit : la destruction par les talibans du VIe siècle Statues de Bouddha de Bamiyan en Afghanistan en 2001 et la destruction par le groupe État islamique ancienne ville de Palmyreun site du patrimoine de l’UNESCO en Syrie, en 2015. Le tollé international a certainement montré le potentiel de propagande d’une oblitération effrénée, mais a mis à nu à quel point la communauté internationale est impuissante lorsqu’il s’agit de préserver les sites culturels.

En regardant la guerre qui se déroule en Ukraine et les atrocités qui incluent le meurtre de civils, l’acte de préserver l’art est peut-être la dernière chose à laquelle nous pensons. Mais le pays a une histoire fière qui a été colorée par de longues périodes d’assujettissement, y compris le contrôle soviétique de 1922 à 1991. Cette histoire se reflète dans son architecture et son art. L’Ukraine a sept sites du patrimoine mondial, y compris la mosaïque et la fresque St. La cathédrale Sainte-Sophie de Kiev et la laure de Kiev-Pechersk, un monastère orthodoxe fondé en 1051. L’ancien quartier de Lviv du XIIIe siècle, la ville d’où de nombreux réfugiés ukrainiens fuient l’ouest, est également un site du patrimoine mondial. Un certain nombre d’artistes modernes du pays sont mondialement connus, notamment le cubiste né à Kiev, Alexandre Archipenkoqui a déménagé aux États-Unis à l’époque soviétique.

Un fort sentiment d’identité nationale est au cœur d’une grande partie des efforts ukrainiens pour mettre en sac de sable ou stocker en toute sécurité sous terre sa précieuse culture. L’Ukraine ne peut pas anticiper son avenir, mais elle sait que son identité réside autant dans son histoire et sa culture que dans ses frontières géographiques. En tentant de protéger son art et son architecture des bombardements russes, l’Ukraine contribue grandement à assurer sa survie culturelle, en particulier pour les générations futures, qui une fois que la guerre sera un souvenir plus lointain – comme je l’ai fait autrefois.

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