Cette peinture MFAH a été achetée par le marchand d’art d’Hitler. Doit-il être restitué à la famille du propriétaire juif ?

Le premier musée d’art de Houston a affronté une famille chilienne devant un tribunal fédéral jeudi pour des allégations selon lesquelles le musée aurait obtenu de manière inappropriée une peinture du XVIIIe siècle volée par les nazis à un collectionneur juif avant la Seconde Guerre mondiale. Le Musée des beaux-arts de Houston a documenté son contention Que la vente de l’œuvre paysagère de Bernardo Bellotto s’est faite par les voies appropriées et à la demande des ancêtres des justiciables.

La famille du collectionneur pense que la vente a été réalisée par l’intermédiaire du marchand d’art d’Adolf Hitler sous la contrainte – au milieu d’une pression économique antisémite qui a soudainement privé de nombreux Juifs – et ils veulent que le tableau soit restitué. La Fondation Monuments Men pour la préservation de l’art a pris une position rare dans l’affaire, pesant dans au nom de la famille avec l’argument que MFAH “a un devoir urgent … de restituer rapidement le tableau de Bellotto à ses héritiers légitimes”.

Le juge de district américain Keith Ellison a entendu un argument à Houston sur la question de savoir si le cas des héritiers devait être jugé. Il a indiqué à la fin de l’audience qu’il statuerait sur la question à une date ultérieure.

L’art qui appartenait autrefois aux familles juives a été confisqué par la richesse d’Hitler et, dans certains cas, caché pendant l’occupation. Dans d’autres cas, les Juifs ont été entièrement coupés de leur argent et dépouillés de leurs moyens de subsistance, selon Robert M. Edsel, auteur de “The Monuments Men” et fondateur et président de la fondation éponyme. Ils ont vendu tout ce qu’ils pouvaient dans des conditions extrêmes, a-t-il dit. Dans de nombreux cas, ils ont ensuite été envoyés dans des camps de concentration et des camps de la mort pour ne jamais voir leurs maisons ou leurs biens, sans parler de leurs proches, encore une fois, a déclaré Edsel, qui a également consulté sur le film de George Clooney basé sur son livre.

“Dans des circonstances désespérées, toutes sortes d’accords sont conclus parce que vous devez trouver un moyen de mettre de la nourriture sur la table, de payer le loyer”, a déclaré Edsel, qui s’est rendu à Houston pour l’audience. “Dans les moments horribles, les gens sont poussés à faire des affaires.”

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Certains musées américains de premier plan, dont le Met à New York, ont réglé les réclamations pour des œuvres d’art pillées par les nazis ou vendues sous la contrainte à l’époque où les États-Unis ont approuvé les principes internationaux de Washington, qui appelaient à des solutions « justes et équitables » pour évaluer les réclamations concernant les objets pillés. l’art, selon le New York Times. Le musée Kimbell de Fort Worth a également accepté de remettre un tableau de Joseph Mallord William Turner qui appartenait à une famille française avant qu’il ne soit saisi par les nazis, selon Edsel. La famille mettre le tableau de 1841 aux enchères chez Christie’s et le Kimbell Museum l’ont racheté pour près de 6,5 millions de dollars, a-t-il déclaré.

Découvertes dans une mine de sel autrichienne

Un groupe de conservateurs, d’historiens et de bibliothécaires européens et américains connus sous le nom de Monuments Men a découvert des milliers de ces peintures volées dans une mine de sel en Autriche – ainsi que d’autres que les nazis avaient cachées dans environ 1 500 endroits, dont des grottes, des châteaux et des monastères. .

Les petits-enfants d’un collectionneur ont poursuivi le musée de Houston, affirmant qu’ils étaient les “propriétaires légitimes” d’un tableau qui faisait partie des œuvres découvertes par les Monuments Men dans la mine de sel.

Le tableau en question, “La place du marché de Pirna”, provient d’une commande du roi Auguste III de Pologne, qui détenait également le titre d’électeur de Saxe dans le Saint Empire romain germanique, selon un document judiciaire. Le paysage urbain réaliste – d’une ville qui appartient désormais à l’Allemagne moderne – montre un marché animé avec le château de Sonnenstein en arrière-plan. Bellotto a peint plusieurs petites répliques dédicacées du marché d’origine pour d’autres clients, une pratique courante chez les artistes à cette époque.

L’une de ces répliques appartenait plus tard à Max James Emden, un magnat juif allemand des grands magasins et collectionneur d’art dont les héritiers ont demandé la restitution de l’œuvre qui, selon eux, a été volée dans la collection qu’Emden conservait en Suisse, où il vivait sur une île privée de Lago. Majeur dans les Alpes.

Le musée dit dans un poste de fond sur son site Internet qu’avant la guerre, Emden avait pris des mesures pour vendre trois peintures de Bellotto par l’intermédiaire d’un galeriste juif au marchand d’art d’Hitler Karl Haberstock pour un musée que le führer prévoyait. De nombreuses œuvres destinées au musée d’Hitler ont été cachées pendant la guerre.

Le chercheur du musée de Houston a découvert qu’après la chute de Berlin en mai 1945, les trois Emden Bellotto avaient été amenés à un point de collecte central à Munich. Deux de ces œuvres sont devenues la propriété du gouvernement allemand, car elles auraient été acquises par le biais d’une vente volontaire et sans contrainte. En 2019, une commission allemande a rendu ces peintures aux héritiers Emden après avoir déterminé que Max Emden avait vendu les trois peintures en raison de la persécution. La commission croyait à l’époque que le troisième Bellotto était perdu.

Le troisième Bellotto Pirna

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On pense maintenant que le troisième Bellotto du marché de Pirna, connu sous le nom de 1025 Pirna, est la peinture du musée. Cette œuvre a été renvoyée par erreur par les Alliés au gouvernement néerlandais en 1946, puis par les voies officielles, selon le musée, elle a été transmise à Hugo Moser, un marchand d’art international possédant une galerie à New York, qui l’a vendue à Samuel Kress. de New York. Kress a offert l’œuvre en cadeau au MFAH en 1961.

Dans un autre différend avec une famille, le MFAH a soutenu dans une procédure étrangère qu’il était le propriétaire légitime de la peinture pointilliste du XXe siècle “Régate à Venise” d’Henri Edmund Cross. Le musée n’a pas contesté que l’œuvre avait été confisquée par les forces allemandes, seulement ce qui s’est passé après la guerre.

Les héritiers chiliens qui ont poursuivi le musée de Houston sont les petits-enfants du collectionneur Juan Carlos, Michel et Nicolás Emden. Ils disent que les Monuments Men ont demandé aux autorités néerlandaises de rendre l’œuvre, mais leur message est venu après qu’elle ait été entre les mains d’un marchand d’art allemand à New York qui a créé de faux documents de provenance avant de la vendre. La Fondation Monuments Men a documenté par des photographies comment il croit que le concessionnaire a dissimulé la preuve que les œuvres n’étaient pas les siennes. Edsel a déclaré que sa fondation avait demandé à partager ces découvertes avec le MFAH mais que le musée avait refusé de le rencontrer car il n’était pas le représentant autorisé de la famille.

Laurie Stein, une chercheuse de provenance de renommée mondiale engagée par le MFAH, a déterminé que la vente par Max Emden en 1938 des trois Bellotto au gouvernement allemand était volontaire. Stein a découvert qu’Emden avait vendu le tableau par l’intermédiaire de son marchand de longue date et il “a ouvertement poursuivi et reçu le prix demandé”.

“Aucune nouvelle information n’est apparue qui modifie le caractère volontaire de la vente de 1938 initiée par Emden”, a déclaré jeudi un porte-parole du musée. Le musée a demandé au juge de rejeter l’affaire.

Les petits-enfants d’Emden disent que le déclin financier rapide de Max Emden est directement lié à la persécution nazie des Juifs par le biais de lois destinées à les couper de l’économie allemande et à les dépouiller de leurs actifs. En avril 1933, disent-ils dans des documents judiciaires, les lois de Nuremberg et les restrictions financières imposées par le gouvernement nazi aux Juifs comme Emden leur ont intentionnellement fait perdre des biens. Ils ont déclaré que le portefeuille de titres de leur grand-père déposé auprès des banques de Hambourg avait été gelé. Il a également été empêché de percevoir des revenus locatifs sur ses propriétés.

En plus de les expédier dans des camps de concentration et de les exterminer, les nazis ont dépouillé les Juifs de leur citoyenneté et les ont forcés à abandonner leurs entreprises et entreprises, selon le procès, et la société de commerce de textile d’Emden a été liquidée. Il vivait en Suisse et ne pouvait plus transférer aucun de ses revenus hors d’Allemagne.

Le musée de Houston note dans son document d’information que la dispute des héritiers tarde à venir. Selon des documents judiciaires, le musée affirme que les membres de la famille n’ont pas contesté la propriété du tableau à plusieurs reprises lorsqu’ils en ont eu l’occasion. La famille dit que ce n’est que récemment qu’elle a pu documenter que le tableau du musée était celui de leur grand-père.

“Pendant des années, que ce soit par choix ou par ignorance volontaire, le Musée a obscurci les faits et rejeté les preuves de la véritable provenance de l’Emden 1025 Pirna, refusant même de prendre des mesures raisonnables communes aux grands musées dotés de ressources aussi vastes pour confirmer la provenance correcte (et la propriété) de l’Emden 1025 Pirna, notamment en refusant aux héritiers d’Emden la possibilité d’inspecter personnellement le tableau et son cadre d’origine pour identifier les marques », selon les archives judiciaires.

On pense que le tableau de Houston fait partie des centaines de milliers d’œuvres d’art manquantes que les nazis ont prises et qui valent des milliards de dollars, a déclaré Edsel.

gabrielle.banks@chron.com

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