L’exposition de Baltimore explore le monde magnifique et mortel de la majolique

Ma première réaction en visitant l’étonnante “Majolica Mania” au Walters Art Museum de Baltimore, Maryland, a été l’appréhension. J’imaginais amener mon neveu de quatre ans et ma nièce de deux ans, et eux se tortillant hors de ma prise pour se précipiter dans les pièces, criant de joie devant tous les objets en céramique colorés représentant des oiseaux, des sirènes, des singes et même l’Homme dans la Lune.

Pourtant, à condition que ceux qui font l’effort de voir cette exposition fascinante surveillent de près les petits humains qu’ils pourraient amener, l’effort sera bien récompensé. Non seulement il y a une sorte d’émerveillement enfantin dans les pièces, mais les enfants font partie intégrante de l’histoire derrière ces incroyables objets d’art décoratif.

Le terme « majolique » peut être un sujet de controverse parmi les experts en arts décoratifs, mais se réfère généralement à un style de poterie colorée, généralement émaillée au plomb et richement décorée. Il est devenu extrêmement populaire en Amérique et en Europe du milieu du 19e siècle au début du 20e siècle.

Musée d’art Walters, Baltimore. Photo © Musée d’art Walters.

Les victoriens adoraient la majolique

Stylistiquement, la majolique a ses origines dans la céramique de la Renaissance, mais grâce à l’amour victorien de l’éclectisme et de la fantaisie, ces formes ont souvent été fusionnées avec des influences d’autres cultures, de l’histoire et de la nature, afin de créer quelque chose de nouveau. Contrairement aux originaux uniques de céramistes de la Renaissance tels que Bernard Palissy (vers 1510-1589), la majolique victorienne était un produit à l’échelle industrielle. Les moules en argile pour des objets tels que des urnes, des bols, etc. pouvaient être réutilisés, et au plus fort de sa popularité, la production de ces objets était énorme.

Le meilleur fabricant de majolique était Minton and Co., basé dans la ville de poterie anglaise de Stoke-on-Trent. Minton avait de nombreux concurrents et imitateurs à travers l’Angleterre, l’Europe et, grâce à l’immigration, éventuellement en Amérique. Bien que certaines des pièces maîtresses créées par Minton et d’autres aient une taille et un coût que seuls les très aisés pouvaient gérer, la plupart des articles du catalogue étaient à la portée d’un nombre croissant de consommateurs de la classe moyenne.

Pièce Minton. Musée d’art Walters, Baltimore. © Bruce M. White, 2018.

En raison des coûts de production élevés, les exemples de majolique les plus élaborés et les plus voyants n’ont jamais été extrêmement rentables, malgré l’attention qu’ils ont reçue pendant des décennies lors d’événements tels que les expositions mondiales. À l’autre extrémité du marché, des articles en majolique plus courants pourraient éventuellement être trouvés dans presque toutes les maisons, de la vaisselle bon marché aux pots de sucre et de tabac de qualité supérieure.

Le souci progressivement croissant des Victoriens pour l’hygiène publique a conduit à un penchant pour les innovations de fabrication qui leur permettraient de garder les choses propres plus facilement. Cela a conduit non seulement au développement de la plomberie intérieure pour les salles de bains et les cuisines, mais aussi à un penchant pour les matériaux hygiéniques aux applications pratiques.

À une époque antérieure à la climatisation et à la réfrigération, une pièce – ou, dans le cas du château de Windsor, une laiterie entière – pouvait être recouverte de carreaux de faïence pour la garder fraîche et propre, mais attrayante. Ce n’est pas un hasard si, ici à Washington DC, des carreaux de faïence et des accessoires de Minton’s et d’autres se trouvent dans les espaces publics de la ville, du bâtiment du Capitole aux musées Smithsonian de l’époque victorienne.

Quand la majolique est arrivée en Amérique

L’Amérique est finalement devenue un innovateur important dans la majolique à part entière, comme le montre clairement le spectacle avec des pièces présentant des céramiques produites dans le New Jersey, en Pennsylvanie et ailleurs. Lorsque les potiers immigrés sont arrivés en Amérique, beaucoup ont apporté des moules en majolique afin de pouvoir démarrer leurs propres usines de poterie, en adaptant leurs conceptions aux goûts américains.

Ainsi, un pot à lait en majolique anglaise dans le spectacle montre une scène de garçons jouant au cricket, tandis qu’à côté une version américaine de quelques années plus tard montre pratiquement la même scène, sauf que le moule a été légèrement modifié pour en faire un jeu de baseball. . Au tournant du siècle précédent, Edwin Bennett Pottery Company, basée à Baltimore, autrefois le plus grand fabricant de céramique américain, a pu fabriquer son géant “Fern Stand with Gryphon Support” (1898), bien décrit par l’un des conservateurs comme étant peut-être la meilleure pièce de majolique jamais fabriquée en Amérique.

Musée d’art Walters, Baltimore. © Bruce M. White, 2018.

L’un des grands plaisirs de visiter cette exposition est qu’elle se déroule dans la partie de The Walters connue sous le nom de Hackerman House, un manoir construit quelques années seulement avant que Minton ne lance ses articles en majolique lors de la légendaire Grande Exposition de Londres en 1851. Aujourd’hui, même dans des institutions culturelles très anciennes et établies, sont montés dans des espaces vides dépourvus de tout type de détail ou d’intérêt architectural. Ici. Cependant, grâce en partie à la mise en scène de l’exposition, on a vraiment l’impression de se déplacer à l’intérieur d’une maison où ces objets d’art sont non seulement à la mode mais aussi d’usage courant.

Ainsi, l’ancienne salle à manger de la maison présente sur la table de la vaisselle et des pièces de service en majolique. Une sélection de barils de fromage fantaisistes sur une étagère à proximité est conçue pour éloigner les souris affamées. Un bol à punch géant soutenu par Punch lui-même se tient dans un coin, tandis que des assiettes à huîtres décorées de couleurs vives sont suspendues dans un autre.

Pendant ce temps, dans le hall d’entrée, de grands vases et urnes en attente d’arrangements floraux se dressent dans des niches et vous conduisent visuellement dans l’escalier en colimaçon. Des centaines de ces objets sont répartis sur deux étages du manoir, et bien que beaucoup soient d’une taille plus gérable, de nombreuses pièces colossales ne sont pas seulement visuellement époustouflantes, mais aussi techniquement impressionnantes.

Oui, un paon géant en majolique

Prenez le paon géant en majolique, par exemple, affectueusement surnommé “Percy”, qui sert de mascotte non officielle de l’exposition. Il a été fabriqué par Minton en 1876. Du haut de son tronc d’arbre en majolique, Percy vous domine dans sa parure chatoyante à plumes. Il domine une pièce du manoir mise en scène pour ressembler à une véranda victorienne, avec des plantes en pot.

D’autant plus remarquable, compte tenu de la taille géante de Percy, qu’il a été coulé en une seule pièce, à l’exception de la minuscule crête au sommet de sa tête. Imaginez l’habileté et la pure bravoure nécessaires pour tenter de fabriquer quelque chose d’aussi gigantesque à partir d’argile, sans parler de le cuire dans un four et de l’émailler avec des glaçures au plomb, tout en espérant que rien ne se cassera, ne se fissurera ou ne coulera pendant tout ce processus compliqué.

Musée d’art Walters, Baltimore. © Bruce M. White, 2018.

Percy est également un bon exemple de la dichotomie quelque peu étrange à l’œuvre ici. Alors que les objets représentent ou font souvent référence à des choses du monde naturel, leur méthode de production était décidément contre nature. C’est dans cette idée du contre-nature que les enfants reviennent dans l’histoire, quoique de manière tragique.

Vous ne pouvez pas avoir de majolique sans sa surface brillante et réfléchissante, qui provient de sa glaçure à base de plomb. Nous savons tous que l’exposition au plomb peut avoir des conséquences dévastatrices sur la santé. De nombreuses pièces de majolique étaient décorées par des femmes, et pour obtenir une pointe fine sur un pinceau, par exemple, ces décoratrices humidifiaient souvent le bout du pinceau dans leur bouche. En conséquence, elles ingéraient fréquemment du plomb, qui les empoisonnait ou causait des malformations congénitales chez leurs enfants à naître.

Avant l’application des lois sur le travail des enfants, de nombreux enfants travaillaient également dans ces usines de poterie. Comme les employés adultes, ils inhalaient de la poussière et des fumées toxiques, souffraient d’être amputés de doigts ou mourraient peut-être même dans l’explosion d’un four.

Face à l’obscurité à l’intérieur de cette beauté

À son crédit, cette exposition n’hésite pas à partager ces faits qui donnent à réfléchir, au lieu de les fournir comme une partie de l’histoire de la majolique. Il invite le visiteur à approfondir un peu les implications de l’engouement pour ces objets décoratifs, sans pour autant le heurter à la tête. Cela dit, la pièce la plus émouvante du spectacle n’est peut-être pas un morceau de majolique, mais quelque chose qui honore les hommes, les femmes et les enfants qui ont travaillé à sa création.

Lorsque vous atteignez le haut des escaliers du manoir, une pièce à votre gauche contient une imposante installation de céramique émaillée blanche. J’ai poussé un “Wow” comme je l’ai repéré. L’artiste céramiste américain contemporain Walter McConnell (1956- ) a créé une œuvre spécialement pour cette exposition, composée de niveaux bondés de centaines de pièces décoratives en céramique émaillée blanche.

La plupart d’entre eux sont tirés de moules courants tels que des anges, des personnages de dessins animés, des vases, etc. Pourtant, mélangées à des céramiques magnifiquement exécutées représentant cinq des personnes ordinaires qui travaillaient dans les usines de majolique, basées sur des photographies contemporaines. Intitulée “A Requiem in White” (2020), la pièce de McConnell rend hommage à ceux qui ont souffert et sont morts à la suite de la manie documentée dans cette exposition.

Musée d’art Walters, Baltimore. Photo © Musée d’art Walters.

Ainsi, si les céramiques majoliques sont incontestablement ce qui attire notre regard, cette exposition concerne également ceux qui ont fabriqué ces objets décoratifs très décoratifs, parfois étranges, et souvent pratiques. Ils étaient le résultat collectif de personnes qui se sont réunies pour tout faire, de l’excavation de l’argile à la conception d’une pièce, en passant par le moulage et la cuisson, la décoration, la vente au détail et enfin la collecte.

Alors qu’une exposition sur la peinture ou la sculpture a tendance à se concentrer principalement sur la vision d’un artiste ou d’un groupe d’artistes en particulier, ici le produit final n’est qu’une facette de ce que le visiteur observe. À cette fin, c’est l’une des meilleures expositions que j’ai vues ces dernières années qui couvre toute l’histoire d’un moment particulier de l’art décoratif, pas seulement ses aspects les plus attrayants.

Musée d’art Walters, Baltimore. © Bruce M. White, 2018.

“Majolica Mania” est au Walters Art Museum de Baltimore jusqu’au 7 août 2022. Les enfants sont en effet les bienvenus ici, comme en témoigne une salle d’activités réservée pour qu’ils en apprennent davantage sur la fabrication et la décoration de la majolique.

Pour ceux qui ne peuvent pas se rendre à l’exposition en personne, deux catalogues différents sont disponibles dans la boutique en ligne The Walters. Il existe à la fois une version en un volume des faits saillants de l’émission, ainsi qu’une version en trois volumes suffisamment massive. “Ce n’est pas un livre de table basse”, a observé à juste titre l’un des commissaires de l’émission à propos de cette dernière option, “c’est une table basse”.

Pour plus d’informations, s’il vous plaît visitez ici.


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