Expliqué: les sculptures au formaldéhyde de Damien Hirst, leur acceptation et leurs critiques

Damien Hirst, l’artiste vivant le plus riche du Royaume-Uni selon la Rich List du Sunday Times 2020, a produit certaines des œuvres d’art les plus controversées de ces dernières années, notamment la série très controversée de sculptures au formaldéhyde avec des animaux morts. Les sculptures font partie de sa pratique depuis les années 1990 et maintenant une exposition intitulée Natural History à la Gagosian Gallery de Londres rassemble plus de 20 œuvres emblématiques de la série, couvrant plus de trois décennies, à partir de 1991.

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Quand Damien Hirst a-t-il attiré l’attention pour la première fois ?

L’un des principaux noms du collectif Young British Artists (YBA), Hirst poursuivait encore ses études en beaux-arts au prestigieux Goldsmiths College de Londres lorsqu’il devint le principal organisateur de l’exposition du groupe, Freeze, qui eut lieu en 1988 à un entrepôt vide de la Port Authority à Londres. Il a rapidement attiré l’attention de l’annonceur et collectionneur britannique Charles Saatchi, qui en 1990 a acheté A Thousand Years (1990) de Hirst – une représentation du cycle de la naissance et de la mort à travers une vitrine en verre dans laquelle des asticots éclosent à l’intérieur d’une boîte blanche, se transformant en mouches. et se nourrissant d’une tête de vache coupée gardée sur le sol.

Quand Hirst s’est-il lancé dans la série formaldéhyde ?

Même en tant qu’adolescent étudiant l’art à Leeds, Hirst aurait dessiné des cadavres conservés dans du formaldéhyde. Sa première installation réelle a eu lieu au début de sa carrière lorsque Saatchi lui a versé 50 000 £ pour tout travail qu’il souhaitait. Le résultat fut The Physical Impossibility of Death in the Mind of Someone Living (1991), avec un requin tigre dans du formaldéhyde dans une vitrine. Le requin avait été attrapé par un pêcheur commissionné en Australie et le travail a reçu une attention immédiate, allant même jusqu’à aller chercher Hirst une nomination au prix Turner. Par la suite, Hirst a réalisé plusieurs œuvres de la série. L’exposition en cours à Gagosian comprend, entre autres, Beginning with The Impossible Lovers (1991), une armoire remplie de bocaux en verre avec des organes de vache conservés, I Am (1995) qui a un mouton, et Myth Explored, Explained, Exploded (1993) avec un petit requin coupé en trois.

Comment les œuvres de la série ont-elles été reçues ?

Bien que les œuvres de Hirst utilisant les droits des animaux aient été critiquées par le marché mondial de l’art lui-même, il est divisé – comme en témoigne la réponse qu’il a reçue au début de sa carrière, y compris sa première grande vitrine internationale à la Biennale de Venise de 1993, où il a exposé Mother and Child Divided avec une vache et un veau découpés en tronçons et exposés dans des bacs séparés. Dans son article de 2010 “Le requin de Damien Hirst : la nature, le capitalisme et le sublime”, l’artiste Luke White a écrit : “Étant largement sur la vie et la mort, les sifflements sont par conséquent basés sur des concepts anthropologiques et psychologiques tels que les peurs primordiales et les œuvres d’horreur mais aussi la joie extatique, visualisé sous une forme iconique et transmis au spectateur à travers l’expérience du choc et de l’excitation ».

Alors que certains animaux étaient morts avant que Hirst ne décide de les utiliser, d’autres ont été tués pour son art. En 2012, l’exposition In and Out of Love de Hirst à la Tate Modern comportait deux salles sans fenêtre remplies de papillons vivants, apportés chaque jour pendant le spectacle par un expert en papillons et balayés par le personnel du musée après leur mort. Alors que certains craignaient que les papillons ne soient pas dans leur habitat naturel, d’autres étaient ravis de pouvoir les observer de près. Il a été rapporté plus tard que plus de 9 000 papillons sont morts au cours de l’exposition de 23 semaines.

En 2017, le site Web du marché de l’art artnet estimait que Hirst avait utilisé près d’un million d’animaux pour ses œuvres. En termes de valeur marchande, la popularité de Hirst peut être mesurée par le fait qu’en septembre 2008, l’incursion de Sotheby’s sur le marché primaire avec Hirst’s Beautiful Inside My Head Forever – mettant en vedette des ensembles dans du formaldéhyde, des armoires à pharmacie et des peintures rotatives – a dépassé toutes les attentes, rapportant 200,75 millions de dollars.

Qu’a dit Hirst à propos de la série ?

Plusieurs historiens et critiques de l’art ont souligné que bien que controversées, les œuvres de Hirst ont préséance dans l’art – parmi d’autres artistes tels que Salvador Dali a utilisé des escargots vivants dans The Rainy Taxi , et la Fat Chair de Joseph Beuys et d’autres sculptures étaient faites de graisse. Hirst lui-même n’a pas été embourbé par la critique et la mortalité est restée un thème central de son travail. Dans une interview en 2008 avec Anthony Haden-Guest pour interviewmagazine.com, l’artiste a déclaré : « La mort est juste quelque chose qui m’inspire, pas quelque chose qui me tire vers le bas. J’avais l’habitude d’être traité de morbide à l’école. J’ai toujours aimé les films d’horreur ; J’aime avoir peur.”

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