Une brève histoire mouvementée des papillons dans l’art, des symboles de régénération aux rappels de la fugacité de la vie

“Tout le monde a peur du verre, tout le monde a peur des requins, tout le monde aime les papillons”, a déclaré Damien Hirst pour expliquer son incorporation fréquente d’élégantes créatures ailées dans ses compositions.

Les papillons sont apparus au début de la carrière de Hirst, avec son travail Dans et hors de l’amour (1991), qui invitait les spectateurs à témoigner de la beauté éphémère de la vie des papillons en les regardant émerger des cocons, vivre et mourir au cours de l’exposition.

Plus tard, dans son travail Je suis devenu la mort, briseur de mondes (2006), l’artiste a incorporé près de 3 000 ensembles d’ailes de papillon dans une image kaléidoscopique.

Alors que Hirst est peut-être l’artiste contemporain le plus célèbre à utiliser des papillons dans son travail, l’importance symbolique de l’insecte remonte à l’Antiquité. Ils ont été employés comme symboles vivants de la mort et de la résurrection, de la nature éphémère de la beauté et même comme symboles du mariage dans les cultures du monde entier.

Mento Mori

Maria van Oosterwijck, Fleur Nature Morte (1669). Avec l’aimable autorisation du musée d’art de Cincinnati.

Les papillons, avec leurs ailes colorées et complexes et leur durée de vie si courte, qui ne dure que quelques semaines entre le printemps et le début de l’été, sont devenus naturellement le symbole de l’éphémère de la vie.

La peintre néerlandaise de l’âge d’or Maria van Oosterwyck était célèbre pour vanité peintures, qui rappellent aux spectateurs l’impermanence du luxe mondain et la nature éternelle de l’âme.

Adriaen Coorte, Trois nèfles au papillon (vers 1705)

Adrien Coorte, Trois nèfles avec un papillon (vers 1705)

Oosterwyck était également célèbre pour son inclusion fréquente de papillons amiral rouge dans ses peintures les plus importantes. Les érudits croient que ces papillons étaient son propre symbole unique de la résurrection du Christ et de la promesse de la vie éternelle. La métamorphose d’une chenille en cocon, émergeant comme un papillon, reflétait symboliquement la vie, la mort et la résurrection de Jésus.

Ici, le rouge et le blanc des ailes des papillons symbolisaient le sacrifice corporel du Christ, et le blanc, le Saint-Esprit. Oosterwyck n’était pas le seul artiste à favoriser les papillons pendant l’âge d’or néerlandais : les peintres de natures mortes contemporains, dont Adriaen Coorte et Rachel Ruysch, étaient également connus pour leurs nombreuses représentations de papillons.

Merveilles botaniques mondiales

Maria Sibylla Merian, Ananas (Ananas comosus) avec le cycle de vie d'un papillon Dido Longwing (Philaethria dido).  Collection du Trust Royal.

Maria Sibylla Merian, Ananas (Ananas comosus) avec le cycle de vie d’un papillon Dido Longwing (Philaethria dido). Collection du Trust Royal.

Aux XVIIe et XVIIIe siècles, au plus fort du colonialisme européen, artistes et naturalistes du monde entier ont entrepris de détailler la flore et la faune de terres jusque-là libres. Beaucoup de ces images, bien qu’ostensiblement scientifiques, sont informées par les goûts artistiques et les croyances culturelles des pays d’origine des artistes, ce qui est certainement le cas lorsqu’il s’agit de leurs représentations de papillons.

De la même manière que les artistes de nature morte de l’époque incorporaient des papillons planant autour de bouquets de fleurs, la naturaliste Maria Sibylla Merian a également inclus les insectes dans ses illustrations de la flore qu’elle a découverte lors d’un voyage au Suriname en 1699. Ses illustrations ont été popularisées dans Métamorphose Insectorum Surinamensiumun volume convoité qui a apporté les splendeurs du paysage naturel du Suriname en Europe, y compris de nombreuses nouvelles variétés de papillons de nuit et de papillons.

Symboles de la féminité et du mariage

Katsushika Hokusai, Pivoines et papillon (1833-1834).  Collection de l'Institut d'art de Minneapolis.

Katsushika Hokusaï, Pivoines et papillon (1833-1834). Collection de l’Institut d’art de Minneapolis.

Au Japon, le papillon a une riche histoire symbolique, apparaissant sur les armoiries familiales, en origami, sur les dessins de kimono et en ukiyo-e gravures sur bois de l’ère Edo. Symbole de la transition de la jeune fille à la femme, les papillons sont également liés à de nombreux aspects du rituel et de l’expérience féminins.

Yanagawa Shigenobu I, Deux danseurs en costumes de papillon (années 1820).  Collection du Musée d'art de Philadelphie.

Yanagawa Shigenobu I, Deux danseurs en costumes de papillon (vers les années 1820). Collection du Musée d’art de Philadelphie.

L’art de l’origami est apparu au Japon dans les années 1600 ; en 1680, le poète Ihara Saikaku écrivit à propos d’un rêve de papillons en papier. Dans les cérémonies de mariage japonaises, deux types de papillons en origami, appelés @Mécho (symbolisant la femme) et Ocho (symbolisant le mâle) sont symboliquement placés sur des bouteilles de saké.

Alors que les peintures de papillons remontent à près de mille ans au Japon, les papillons sont devenus un sujet particulièrement populaire pour les ukiyo-e gravures sur bois dans des images qui détaillaient la vie intime des courtisanes et des interprètes. Les représentations de papillons ont été réalisées par des artistes célèbres d’Edo, notamment les artistes Utagawa (Ando) Hiroshige et Yanagawa Shiganobu, qui représentaient souvent des danseurs en costumes de papillons. Parmi les plus célèbres de ces représentations figurait celle de Katsushika Hokusai Pivoines et Papillon, dont Claude Monet possédait une estampe, qu’il gardait avec lui à Giverny.

Signes avant-coureurs du changement

Thomas Gainsborough, Les filles des peintres chassant le papillon (1756).  Collection de la Galerie nationale.

Thomas Gainsborough, Les filles peintres chassant le papillon (1756). Collection de la Galerie nationale.

La fragilité et la beauté des papillons – ainsi que leurs habitats naturels – ont informé les utilisations symboliques plus récentes des insectes dans l’art. Dès la fin du XVIIIe siècle, les artistes réfléchissaient aux conséquences de la révolution industrielle, tant sur l’environnement que sur les modes de vie existants. La peinture de Thomas Gainsborough Les filles du peintre chassant un papillon (1756) montre les deux jeunes filles de l’artiste pourchassant un papillon posé sur un chardon épineux. Le papillon, ici, est annonciateur des dangers à venir, tout en agissant comme un symbole d’espoir, incarné dans la promesse des jeunes filles.

Dans les peintures impressionnistes ultérieures, dont celle de Seurat Un dimanche après-midi sur l’île de la Grande Jatte, on peut voir des papillons flotter autour de scènes de loisirs de la classe moyenne – les loisirs eux-mêmes rendus possibles par la révolution industrielle. Croyez-le ou non, le les ailes fuligineuses des papillons de nuit poivrés sont une adaptation à la pollution pendant la révolution industrielle en Angleterre.

Un emblème de la métamorphose

Jacques-Louis David, Amour et Psyché (1817).  Avec l'aimable autorisation du Cleveland Museum of Art.

Jacques-Louis David, Cupidon et Psyché (1817). Avec l’aimable autorisation du Cleveland Museum of Art.

Dans la mythologie égyptienne antique, le papillon a d’abord été associé à la transcendance de l’âme. Cette croyance a été façonnée par les anciens Grecs, qui ont littéralement cimenté l’association.

En grec, psyché est le mot pour papillon et âme, et les représentations de la déesse du même nom incluent souvent des papillons pour cette raison.

Vincent van Gogh, Great Peacock Moth (mai 1889).

Vincent Van Gogh, Grand paon (mai 1889).

Ces cultures anciennes ont souligné les aspects transcendants de l’existence d’un papillon. Cette association a intrigué les artistes de l’ère moderne. L’artiste symboliste Odilon Redon, par exemple, a inclus des papillons avec des coquillages et des fleurs comme des objets naturels qui pourraient inspirer le sentiment d’émerveillement et d’un autre monde que l’art était capable d’induire. Van Gogh a consacré une série entière aux papillons, voyant en eux la promesse des capacités des hommes et des femmes à changer leur vie et l’existence d’une réalité meilleure à venir.

Dans le cas peut-être le plus profond, celui de Frida Kahlo Autoportrait avec collier d’épines et colibri (1940) présente l’artiste couronné de papillons. Les ailes bleues reposent délicatement sur ses cheveux. Ce halo de papillons a été interprété par les érudits comme le symbole de la propre renaissance de Kahlo à la suite d’un bus qui l’avait presque tuée dans sa jeunesse accidentée. Les papillons, dans ce cas, suggèrent également la possibilité d’une quasi-résurrection.

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