Jenny Dubnau capture une rencontre momentanée

Dans une galerie légèrement plus grande que l’espace occupé par un stand dans un restaurant chic, j’étais littéralement entouré de trois têtes plus grandes que nature, chacune dans une position différente. Mais vus de profil ou de face, tous semblaient reconnaître ma présence. L’effet était étrange, intéressant et unique à la vie urbaine. Les trois portraits étaient dans l’exposition Jenny Dubnau : Concernant à Satchel Projects (10 février-12 mars 2022), qui vient d’être lancé par Andrea Champlin et Chaitan Khosla. C’est l’une de ces opérations à une ou deux personnes que le monde de l’art devrait encourager – je le suis certainement.

L’exposition est composée de quatre peintures et de deux œuvres sur papier. Selon le communiqué de presse de la galerie, “Jenny Dubnau […] peint des portraits psychologiques à base de photos. Bien que les portraits soient plus grands que les têtes réelles, ils ne sont pas monumentaux. Dubnau ne commémore pas un individu. Elle s’intéresse plutôt à cette rencontre sans nom et momentanée qui peut se produire entre deux individus, un sujet moderne dont Édouard Manet a été le pionnier dans le tableau “Le chemin de fer” (1873), dans lequel une femme tenant un livre ouvert, avec un chien endormi dans ses genoux, a levé les yeux et vous a surpris en train de la regarder par curiosité alors que vous passiez.

Jenny Dubnau, « CH, profil » (2012), huile sur toile, 91 x 91 cm

Dubnau veut sortir des conventions longtemps acceptées du portrait, dans lequel le sujet est posé et apparaît comme figé dans le temps, une stratégie qui semble être le cas de peintres aussi différents que Lucien Freud et Jordan Casteel. En plaçant les quatre tableaux dans une petite zone semi-fermée, tous vous regardant, le spectateur, elle établit une dynamique de pouvoir différente de celle hiérarchique qui est généralement maintenue par le portrait. C’est ce qui m’a rendu curieux à propos de ces peintures lorsque j’en ai vu pour la première fois des images sur les réseaux sociaux, ainsi que des annonces sur le lancement de la galerie.

Les quatre peintures de l’exposition mesurent entre 36 pouces sur 36 pouces et 36 pouces sur 48, tandis que les deux œuvres sur papier de l’arrière-salle représentent le même sujet et mesurent 24 pouces sur 18 pouces. Dubnau n’est pas intéressé à maintenir la relation un à un qui est à la base de la plupart des peintures d’observation ou réalistes. Au contraire, elle semble être attirée par cet instant psychologiquement chargé de la rencontre momentanée. A l’opposé du récit ouvert que Manet évoque si brillamment avec son souci du détail, Dubnau dépouille la rencontre jusqu’au visage de l’individu, vu à hauteur d’homme, vous regardant passer devant vous.

Jenny Dubnau, « JM, side-eye » (2019), huile sur papier préparé, 24 x 18

Pour cette exposition, Dubnau a invité des personnes qu’elle connaît dans son studio et a commencé à les photographier. Ils semblent toujours en mouvement et aucune des peintures ne semble posée. Son attention à la surface, à la peau et au volume, vue en lumière, m’a également frappée. Au lieu de réifier le plan bidimensionnel de la peinture et l’aplatissement du sujet par la photographie dans une image, elle reconnaît l’effet de la lumière artificielle sur ses sujets, de l’éclat qu’elle provoque sur les lunettes de quelqu’un à sa réflexion sur le dessus de la tête nue de quelqu’un. Son but n’est pas de reproduire l’image de la photographie à plus grande échelle. Il s’agit plutôt d’honorer des rencontres momentanées silencieuses, qui sont au mieux ténues. C’est la vie urbaine. Nous croisons plus de monde que nous ne parlons.

Dans “TG, tournant” (2018), un Noir au crâne rasé et à la barbe poivre et sel s’est retourné pour regarder qui s’y trouvait. Que nous dit son regard ? Le fait que son regard résiste à la traduction — et c’est vrai aussi des autres portraits — est l’une des nombreuses forces de l’exposition. Les œuvres restent ouvertes à notre regard, plutôt que de s’attacher à un récit ou à une trame de fond. Aussi familière que soit l’artiste avec ses sujets, elle n’en fait pas les accessoires d’une histoire.

Dans « CH, profil » (2012), la tête du sujet est vue de profil, mais elle nous regarde de côté. L’effet est étrange, car elle semble complètement consciente de notre présence. Elle ne l’est pas, bien sûr, mais ce sens fait partie du pouvoir de la peinture. Nous devenons conscients de regarder lorsque nous rencontrons l’œuvre de Dubnau. Et une fois que nous commençons à chercher, le souci du détail de Dubnau prend le dessus. Le fond monochrome n’est pas vraiment un plan solide fait d’une couleur singulière.

Jenny Dubnau, « AR with glinting glasses » (2015), huile sur toile, 36 x 42 pouces

Savoir que Dubnau a invité ces individus à être photographiés était intrigant, car la nature de la relation entre l’artiste et le sujet n’est jamais précisée. On pourrait dire qu’ils ont refusé d’être subjugués en faisant l’objet d’un portrait, ce qui est presque une condition pour apparaître dans un des tableaux de Freud. C’est ouvert pas deux entre l’artiste et le sujet est au cœur des œuvres de Dubnau, la combinaison improbable du sérieux et du ludique, de l’indomptable et de la vulnérabilité. Et surtout, la rencontre entre « Je » et « Autre » évoquée par le portrait résiste à la mise en mots. Malgré toute l’artificialité de la danse initiée par l’artiste en tant que photographe (et portraitiste) et à laquelle répond l’individu (ami, collègue ou étranger), quelque chose perce. C’est ce qui rend ces peintures puissantes. À une époque où la plupart des peintures figuratives sont indissociables du récit, Dubnau a créé un espace visuel et psychologique dans lequel la relation entre la perception d’un autre, inconnu, individuel et le langage utilisé pour définir ce contact éphémère n’est pas claire.

Jenny Dubnau : Concernant Continue à Satchel Projects (526 West 26th Street #620, Chelsea, Manhattan) jusqu’au 12 mars.

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